“A coalition never seen before”
“Una coalición nunca antes vista”

“A coalition never seen before”

Espaillat makes Congressional rematch official

Story and photos by Robin Elisabeth Kilmer

“It’s time for a change,” declared State Senator Adriano Espaillat in announcing his candidacy for Congress.
“It’s time for a change,” declared State Senator Adriano Espaillat in announcing his candidacy for Congress.

It’s on – again.

State Senator Adriano Espaillat has made it official, announcing his candidacy for the 13th Congressional seat of Northern Manhattan and the Bronx currently held by 23-term incumbent Charles Rangel.

On Thur., Feb. 27th, Espaillat kicked off what promises to be a bracing primary rematch of the 2012 race in which the vote difference between the two came as close as 1,086 votes.

Flanked by a host of uptown elected officials that included Assemblymember Gabriela Rosa, Councilmembers Ydanis Rodríguez and Mark Levine, as well as Harlem political activist Vincent Morgan and New York City Correction Officers’ Benevolent Association President Norman Seabrook, 70th Assembly District Leader Marisol Alcantara, and placard-bearing residents, Espaillat expounded on the importance of unity.

He pledged “a big tent approach to politics.”

And there was theater, literally, in the declaration.

The announcement was made at United Palace; Espaillat said he learned English in part because of the James Bond movies he saw at the theater upon arrival from the Dominican Republic.

His style of governance, he promised, would be inclusive, and “as big as this room, if not bigger.”

Rolando Céspedes, of the Northern Manhattan Democrats for Change.
Rolando Céspedes, of the Northern Manhattan Democrats for Change.

The 13th Congressional District was redrawn and expanded in 2012. As a result, it now includes larger swaths of Northern Manhattan and the Bronx, and is now 55 percent Latino.

After over four decades representing a mostly African-American district anchored by Harlem, Rangel will campaign, as in 2012, in a district that is Latino-majority and where many residents are not familiar with the veteran lawmaker.

But Espaillat insisted that the issues, including the scarcity of affordable housing, immigration reform, low wages, and poor health outcomes, were of universal significance.

“They’re not Dominican issues, they’re not Puerto Rican issues, they’re not black or white or Asian issues, they impact the entire district,” he said. “And very often we find that we are fighting these issues alone, that we don’t have a partner in Washington.”

Another declared Democratic primary candidate is Reverend Michael Waldron, a Harlem-based pastor involved in the National Action Network.

Should Espaillat prevail, it would be an historic victory as he would become the first member of Congress of Dominican descent.

This was not lost on many of the supporters gathered on Thursday.

Many chanted “¡Espaillat que vamos!,” a play in Spanish on the candidate’s last name that, loosely translated, signifies, “That is where we’re going!”.

His would be “a big tent approach,” explained Sen. Espaillat.
His would be “a big tent approach,” explained Sen. Espaillat.

The challenger said that while his win would certainly speak to the political maturation of Dominicans and Dominican-Americans in the U.S., there was more to consider.

“Ethnic pride has its place, but this is a district that has common issues across ethnic, religious, racial, gender lines,” he argued. “When your rent goes up, it doesn’t matter whether you’re Latino or black or white. When your child is suffering from asthma and you’ve got to rush to the emergency room the doctor doesn’t ask you are a Hispanic, are you black, are you Jewish?”

“We feel we have not found our voice, our collective voice,” he added. “And that’s why we’re here, to build an impressive coalition never seen before, and this neighborhood has the capacity to do that.”

Espaillat also sought to distinguish himself from his rival, arguing that Rangel had not shown enough urgency with immigration reform.

“I feel that he has not been a leader in the immigration debate. He represents a district that has many residents that are immigrants, not just Latinos, you have a very rich African immigrant community in the Bronx, you have Mexicans in East Harlem, you have Russians right down the street on Bennett Avenue, the second highest concentration of Russians outside of little Odessa and Brighton Beach, it’s right there, walking distance from here,” he argued.

“I think we haven’t had the strong leadership voice that we need to have to make sure that the collective voice of this neighborhood is represented in Washington.”

Councilmember Ydanis Rodríguez.
Councilmember Ydanis Rodríguez.

Councilmember Mark Levine said Espaillat was his choice because he was better equipped to manage and govern.

“This is one of the most diverse congressional districts in American and getting more diverse every day,” he said. “We need someone like Adriano who can bring out new sectors of the electorate who haven’t participated or who haven’t felt passionate about politics, young people, new arrivals, non-English speakers.”

He recalled that the support he received from Espaillat while campaigning for his Council seat drew criticism from those who decried the State Senator for supporting a white candidate in a district comprised largely of Latinos and African-Americans. But Espaillat’s support, said Councilmember Levine, showed a commitment to look beyond race and ethnicity and at character and qualifications.

“He is truly committed to that kind of expansive leadership,” said Councilmember Levine. “I know he’ll be a great candidate and a great Congressman.”

Two local Northern Manhattan Democratic clubs, The Barack Obama Democratic Club of Upper Manhattan and the Northern Manhattan Democrats for Change, also showed their support.

Rolando Céspedes, a former president of the Northern Manhattan Democrats for Change, said that its members would be collecting petition signatures from all corners of the district.

“We need everyone’s support,” said Céspedes.

“I know he’ll be a great Congressman,” said Councilmember Mark Levine.
“I know he’ll be a great Congressman,” said Councilmember Mark Levine.

Obie Bing, a member of the Barack Obama Democratic Club of Upper Manhattan, was in attendance at the Palace. Just the day before, the club had voted overwhelmingly to support Espaillat’s candidacy.

“I’m a little prejudiced,” joked Bing. “I’m in Washington Heights, and he’s done a good job for us.”

In response to Espaillat’s announcement the Rangel campaign released a statement that emphasized the Congressman’s long history of working for constituents.

“The reason Congressman Rangel is running for reelection is because he is the best person to keep fighting for the people of the 13th Congressional District,” stated the campaign. “He’s not done pushing for living wages and unemployment insurance, working to pass real immigration reform, fighting for more affordable housing and standing up for veterans. He has the proven record and is the clear choice.”

But Espaillat’s supporters were not deterred.

“We started this process two years ago and we almost got there. This year, we will cross the finish line,” said Councilmember Ydanis Rodríguez.

And beyond making references to his traditions of wearing out three pairs of shoes and losing twenty pounds given his avid campaigning, the candidate himself seemed exciting about the work to come.

We’re very optimistic that we will win this race,” he said.

“This is democracy at its best,” he added with a grin.

“Una coalición nunca antes vista”

Espaillat oficializa revancha del Congreso

Historia y fotos por Robin Elisabeth Kilmer

"Es hora de un cambio", declaró el senador estatal Adriano Espaillat, al anunciar su candidatura para el Congreso.
“Es hora de un cambio”, declaró el senador estatal Adriano Espaillat, al anunciar su candidatura para el Congreso.

Es él, de nuevo.

El senador estatal Adriano Espaillat lo ha hecho oficial al anunciar su candidatura al escaño congresional #13 del norte de Manhattan y el Bronx, que es actualmente ocupado por el titular el Congresista Charles Rangel.

El jueves 27 de febrero, Espaillat inició lo que promete ser una fortalecedora revancha de la carrera de las primarias del 2012, en la que la diferencia de votos entre los dos fue tan pequeña como 1,086 votos.

Flanqueado por una gran cantidad de funcionarios electos del norte del condado, que incluyeron a la asambleísta Gabriela Rosa, los concejales Ydanis Rodríguez y Mark Levine, así como al activista político de Harlem Vincent Morgan, y al presidente de la Asociación de Beneficencia de Oficiales de corrección de la ciudad de Nueva York, Norman Seabrook, la líder de distrito de la 70 Asamblea Marisol Alcántara, y residentes portando carteles, Espaillat expuso la importancia de la unidad.

Prometió “un enfoque amplio para la política”.

Y hubo teatro, literalmente, en la declaración.

El anuncio fue hecho en el United Palace. Espaillat dijo que aprendió inglés en parte debido a las películas de James Bond que vio en el teatro después de llegar de la República Dominicana.

Su estilo de gobierno, prometió, sería incluyente y “tan grande como esta sala, sino es que más grande”.

El concejal Ydanis Rodríguez.
El concejal Ydanis Rodríguez.

El distrito #13 se redibujó y expandió en el 2012. Como resultado, ahora incluye grandes franjas del norte de Manhattan y el Bronx, y es 55 por ciento latino.

Después de más de cuatro décadas representando un distrito mayormente afroamericano anclado en Harlem, Rangel hará campaña, como en 2012, en un distrito que es de mayoría latina y donde muchos residentes no están familiarizados con el veterano legislador.

Pero Espaillat insistió en que las cuestiones, incluida la escasez de viviendas asequibles, la reforma migratoria, los bajos salarios y los malos resultados de salud, eran de importancia universal.

“No son temas dominicanos, no son asuntos de Puerto Rico, no son cuestiones negras o blancas o asiáticas, impactan a todo el distrito”, dijo. “Y muy a menudo nos encontramos con que estamos luchando contra estos problemas solos, que no tenemos un socio en Washington”.

Otro precandidato demócrata declarado es el reverendo Michael Waldron, un pastor con sede en Harlem involucrado en la Red de Acción Nacional.

Si prevalece Espaillat, sería una victoria histórica pues sería el primer miembro del Congreso de ascendencia dominicana.

Esto no pasó desapercibido para muchos de los partidarios reunidos el jueves.

Muchos corearon “¡Espaillat que vamos!”, una obra en español sobre el apellido del candidato que, traducido libremente, significa: “¡Ahí vamos!”.

El suyo sería "un enfoque amplio", explicó el senador Espaillat.
El suyo sería “un enfoque amplio”, explicó el senador Espaillat.

El retador dijo que si bien su victoria, sin duda, hablaría de la madurez política de los dominicanos y dominicanas-americanos en los Estados Unidos, hay más que considerar.

“El orgullo étnico tiene su lugar, pero éste es un distrito que tiene problemas comunes a través de líneas étnicas, religiosas, raciales, de género”, argumentó. “Cuando la renta aumenta, no importa si eres latino o negro o blanco. Cuando su hijo sufre de asma y tiene que correr a la sala de emergencia el médico no pregunta ¿es usted hispano, negro, judío?”.

“Sentimos que no hemos encontrado una voz, nuestra voz colectiva”, agregó. “Y es por eso que estamos aquí, para construir una coalición impresionante nunca vista antes, y este barrio tiene la capacidad para hacer eso”.

Espaillat también buscó diferenciarse de su rival, argumentando que Rangel no había mostrado suficiente urgencia con la reforma migratoria.

“Siento que no ha sido un líder en el debate migratorio. Él representa a un distrito que tiene muchos residentes que son inmigrantes, no sólo a los latinos, tiene una rica comunidad de inmigrantes africanos en el Bronx, a los mexicanos en el este de Harlem, a los rusos justo bajando la calle en la Avenida Bennett, la segunda mayor concentración de rusos fuera de la pequeña Odessa y Brighton Beach, está justo ahí, a poca distancia de aquí”, argumentó.

“Creo que no hemos tenido la voz fuerte de liderazgo que necesitamos para asegurarnos de que la voz colectiva de este barrio esté representada en Washington”.

Rolando Céspedes, de los demócratas del norte de Manhattan por el Cambio.
Rolando Céspedes, de los demócratas del norte de Manhattan por el Cambio.

El concejal Mark Levine dijo que Espaillat fue su elección porque estaba mejor preparado para gestionar y gobernar.

“Este es uno de los más diversos distritos del congreso en Estados Unidos y se vuelve cada vez más diverso, cada día”, dijo. “Necesitamos a alguien como Adriano que puede atraer a nuevos sectores del electorado que no hayan participado o que no han sentido pasión por la política, los jóvenes, los recién llegados y quienes no hablan inglés”.

Recordó que el apoyo que recibió de Espaillat mientras hacía campaña para su puesto en el Consejo fue criticado por los que denunciaron al senador estatal por apoyar a un candidato blanco en un distrito compuesto en gran parte por latinos y afroamericanos. Pero el apoyo de Espaillat, dijo el concejal Levine, mostró el compromiso de mirar más allá de la raza y el origen étnico y al carácter y calificaciones.

“Él está verdaderamente comprometido con ese tipo de liderazgo expansivo”, dijo el concejal Levine. “Yo sé que él va a ser un gran candidato y un gran congresista”.

Dos clubes demócratas locales del norte de Manhattan, el club demócrata Barack Obama del norte de Manhattan y los Demócratas del norte de Manhattan por el Cambio, también mostraron su apoyo.

Rolando Céspedes, ex presidente de Demócratas del norte de Manhattan por el Cambio, dijo que sus miembros estarían recolectando firmas para la petición en todos los rincones del distrito.

"Yo sé que él será un gran congresista", dijo el concejal Mark Levine.
“Yo sé que él será un gran congresista”, dijo el concejal Mark Levine.

“Necesitamos el apoyo de todos”, dijo Céspedes.

Obie Bing, un miembro del club demócrata Barack Obama del norte de Manhattan, estuvo presente en el Palacio. Justo el día antes, el club había votado abrumadoramente para apoyar la candidatura de Espaillat.

“Soy un poco prejuicioso”, bromeó Bing. “Estoy en Washington Heights, y él ha hecho un buen trabajo por nosotros”.

En respuesta al anuncio de la campaña de Espaillat, Rangel emitió un comunicado que destacó la larga historia del Congresista trabajando para los votantes.

“La razón por la que el congresista Rangel es candidato a la reelección es porque él es la mejor persona para seguir luchando por la gente del distrito 13 del congreso”, señaló la campaña. “No ha terminado de presionar por mejores salarios y el seguro de desempleo, sigue trabajando para aprobar una reforma migratoria real, luchando por viviendas más asequibles y defendiendo a los veteranos. Él tiene el récord probado y es la opción clara”.

Pero los partidarios de Espaillat no fueron disuadidos.

“Comenzamos este proceso hace dos años y casi llegamos. Este año, vamos a cruzar la recta final”, dijo el concejal Ydanis Rodríguez.

Y más allá de hacer referencias a sus tradiciones de usar tres pares de zapatos y perder veinte libras dada su ávida campaña, el propio candidato parecía emocionado sobre el trabajo por venir.

Estamos muy optimistas de que vamos a ganar esta carrera”, dijo Espaillat.

“Esta es la democracia en su mejor expresión”, añadió con una sonrisa.

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