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NYC plastic bag fee cut by Cuomo

The bill’s prime sponsors in the City Council.

The bill’s prime sponsors in the City Council.

That was no valentine.

Governor Andrew Cuomo rejected the work of the City Council on plastic bags, announcing that he would sign a bill passed by the state legislature to block the city’s implementation of a 5-cent fee on the bags.

Cuomo approved a measure by state lawmakers this past Tues., Feb. 14th that would ban the city from placing any fees on disposable shopping bags until at least 2018.

Passed by the City Council last year, the bag fee law was due to go into effect on Wed., Feb. 15. It would have assessed shoppers a fee for each plastic or paper bag taken at a store checkout counter.

Cuomo cited environmental concerns as his reason for blocking the fee, stating that he’d prefer to address the issue on a state level and suggesting he might seek to get rid of plastic bags altogether.

“I have reeled in numerous plastic bags while fishing in the Hudson and off Long Island,” said Cuomo in a statement. “I have seen plastic bags in the trees while hiking in the Adirondacks and driving down the Grand Concourse in the Bronx. It is a statewide challenge. As such, a statewide solution is the most appropriate way to address this issue.”

Supporters of the bag fee law hailed the legislation as a way to reduce litter and aid the environment by keeping bags out of landfills. Advocates also said it would get city residents in the habit of bringing their own bags with them to shop at stores.

Opponents of the fee worried that the fee placed additional burden on shoppers, especially low-income city residents.

Cuomo said he would create a statewide task force to address the environmental impact of plastic bags.

He acknowledged that disposing of plastic bags costs New York City $12.5 million annually, but said the fee was flawed because it would allow store owners to keep the profit.

Cuomo stated that plastic bags should be treated in a similar fashion as beverage bottles and cans.

“We need to talk to our communities,” said State Senator Marisol Alcántara.

“We need to talk to our communities,” said State Senator Marisol Alcántara.

“The very first bottle-deposit law in the 1980’s had a similar flaw,” Cuomo said. “It allowed a windfall to retailers initiating the deposit, costing the state roughly $1.6 billion in revenue. In 2008, the state finally admitted the error and developed the political will to change the law which was amended. Now, 80 percent of the deposit goes to the state to protect and improve the environment.”

Some cheered the decision, including Retail Council of New York State President and CEO Ted Potrikus.

“Retailers in New York City and throughout the state thank Governor Cuomo for making the difficult decision to tap on the brakes on the New York City plastic bag fee,” said Potrikus. “We respect the complexity of the decision and we pledge to work constructively with him and with state lawmakers as they seek a statewide, comprehensive response to environmental concerns.”

State Assembly Speaker Carl Heastie had previously stated that he could support a fee if the money went to environmental initiatives.

“It makes sense to press the pause button on this fee in order to do a more thorough investigation on the best ways to reduce paper and plastic waste in our environment,” Heastie said after the state legislature passed the bill to halt the fee.

The ubiquitous plastic bag.

The ubiquitous plastic bag.

Following Cuomo’s action, supporters of the fee were critical.

“We are deeply saddened that Governor Cuomo has signed the bill to nullify New York City’s fee on carryout bags,” said Marcia Bystryn, President of the New York League of Conservation Voters.  “Though we appreciate his obvious concern for the issue, there is now a law on the books that overturns the principle of home rule and leaves us with no near-term solution to the very real problem of plastic bag waste.”

Mayor Bill de Blasio, who had championed the fee, said the delay would have damaging effects on the environment.

“These bags are plastic, they’re made of petroleum products, fossil fuels, that’s a problem right there,” de Blasio said during an appearance on NY1. “What happens? They go into landfills. Tax payers pay a lot of money for those bags to end up in landfills.”

On Wed., Feb. 15th, a pair of state lawmakers unveiled an alternative solution plan to the bag tax.

State Assemblymember Luis Sepúlveda and State Senators Marisol Alcántara and Rubén Díaz said they would introduce a bill to incentivize the use of reusable bags by providing New York City residents with an instant 3-cent sales tax rebate at point-of-sale when they chose to shop with reusable bags.

“Our desire is to remove them completely,” said State Assemblymember Luis Sepúlveda.

“Our desire is to remove them completely,” said State Assemblymember Luis Sepúlveda.

“This legislation will hopefully be a wise compromise that satisfies both sides of the argument over a fee on plastic bags,” said Sepúlveda at a City Hall press conference. He explained that the bill is intended to reward New Yorkers for positive behavior.

“We believe that ultimately, it will change behavior and people will discontinue using these [plastic] bags,” he said.

Alcántara remarked that immigrant communities are not always aware of the impact of plastic bags on the environment.

She said that her office wild partner with community-based organizations in her district to distribute reusable bags on Earth Day and conduct environmental education in schools and on the street.

“A lot of immigrant families don’t understand because it’s not something that they talk about in their home countries,” Alcántara said. “We need to talk to our communities about it.”

The lawmakers also said they will seek to create an environmental commission to study the most effective way of getting rid of all unnecessary plastics and Styrofoam by 2020.

“Ultimately, our desire is to remove them completely,” Sepúlveda said.

 —  Gregg McQueen

A la basura

Tarifa cortada por Cuomo

Eso no fue un día de San Valentín.

El gobernador Andrew Cuomo rechazó el trabajo del Ayuntamiento sobre las bolsas de plástico, anunciando que firmaría un proyecto de ley aprobado por la legislatura estatal para bloquear la implementación de la ciudad de una cuota de 5 centavos en las bolsas.

Cuomo aprobó una medida de los legisladores estatales el pasado martes 14 de febrero que prohibiría a la ciudad agregar cualquier tarifa a las bolsas de compras desechables hasta por lo menos el 2018.

Aprobada por el Ayuntamiento el año pasado, la ley de tarifas a las bolsas debía entrar en vigor el miércoles 15 de febrero. Habría pasado a los compradores una tarifa por cada bolsa de plástico o papel tomada en un mostrador de salida de la tienda.

Cuomo citó las preocupaciones ambientales como su razón para bloquearla, afirmando que preferiría abordar la cuestión a nivel estatal y sugiriendo que podría tratar de deshacerse de las bolsas de plástico por completo.

“It makes sense to press the pause button,” said State Assembly Speaker Carl Heastie.

“Tiene sentido presionar el botón de pausa”, dijo el presidente de la Asamblea Estatal, Carl Heastie

“He caído en numerosas bolsas de plástico pescando en el Hudson y en Long Island”, dijo Cuomo en un comunicado. “He visto bolsas de plástico en los árboles caminando por los Adirondacks y conduciendo por Grand Concourse en el Bronx, es un desafío estatal, por lo que una solución a nivel estatal es la manera más apropiada de abordar este problema”.

Los partidarios de la ley de tarifas a las bolsas consideraron la legislación como una forma de reducir la basura y ayudar al medio ambiente, manteniendo las bolsas fuera de los vertederos. También dijeron que lograría que los residentes de la ciudad crearan el hábito de llevar sus propias bolsas para comprar en las tiendas.

Quienes se oponen a la cuota se preocupan de que esta coloque una carga adicional para los compradores, especialmente los residentes de bajos ingresos de la ciudad.

Cuomo dijo que crearía un grupo de trabajo estatal para abordar el impacto ambiental de las bolsas de plástico.

Reconoció que la eliminación de bolsas de plástico cuesta $12.5 millones de dólares al año, pero dijo que la tarifa era defectuosa porque permitiría a los dueños de las tiendas mantener el beneficio.

Disposing of the bags costs New York City $12.5 million annually.

La eliminación de bolsas de plástico cuesta $12.5 millones de dólares al año.

Cuomo afirmó que las bolsas de plástico deben ser tratadas de una manera similar a las botellas de bebidas y latas.

“La primera ley de depósito de botellas en la década de 1980 tuvo un defecto similar”, agregó. “Permitió una ganancia inesperada a los minoristas que iniciaron el depósito, costando al estado unos 1,600 millones de dólares en ingresos. En 2008, el estado finalmente admitió el error y desarrolló la voluntad política de cambiar la ley. Ahora, el 80 por ciento del depósito va al estado para proteger y mejorar el medio ambiente”.

Algunos aplaudieron la decisión, incluyendo al presidente y director general del Consejo Minorista del Estado de Nueva York, Ted Potrikus.

“Los minoristas en la ciudad de Nueva York y en todo el estado agradecen al gobernador Cuomo por tomar la difícil decisión de usar los frenos en la tarifa a las bolsas de plástico de Nueva York”, dijo Potrikus. “Respetamos la complejidad de la decisión y nos comprometemos a trabajar constructivamente con él y con los legisladores estatales en su búsqueda de una respuesta integral a nivel estatal a las preocupaciones ambientales”.

El presidente de la Asamblea Estatal, Carl Heastie, declaró anteriormente que podría apoyar una tarifa si el dinero se destina a iniciativas ambientales.

“Our desire is to remove them completely,” said State Assemblymember Luis Sepúlveda.

”Nuestro deseo es eliminarlos completamente”, dijo el asambleísta Luis Sepúlveda.

“Tiene sentido presionar el botón de pausa en esta tarifa para hacer una investigación más exhaustiva sobre las mejores maneras de reducir el desperdicio de papel y plástico en nuestro medio ambiente”, dijo Heastie después de que la legislatura estatal aprobara la ley para detener el pago.

A raíz de la acción de Cuomo, los partidarios de la tarifa a las bolsas criticaron la decisión.

“Estamos profundamente tristes de que el gobernador Cuomo haya firmado el proyecto de ley para anular la cuota de la Ciudad de Nueva York a las bolsas de compras”, dijo Marcia Bystryn, presidenta de la Liga de Votantes Conservadores de Nueva York. “Aunque agradecemos su obvia preocupación por el tema, ahora una ley en los libros que revierte el principio de la autonomía y no nos deja ninguna solución a corto plazo al muy real problema del desperdicio de bolsas de plástico”.

El alcalde Bill de Blasio, quien había defendido la tarifa, dijo que el retraso tendría efectos perjudiciales para el medio ambiente.

“Estas bolsas son de plástico, están hechas de productos derivados del petróleo, combustibles fósiles, es un problema “, dijo de Blasio durante una aparición en NY1. “¿Qué ocurre? Van a vertederos. Los contribuyentes pagan mucho dinero para que esas bolsas terminen en vertederos”.

El miércoles, un par de legisladores estatales dio a conocer un plan de solución alternativa al impuesto a las bolsas.

El diputado estatal Luis Sepúlveda y los senadores estatales Marisol Alcántara y Rubén Díaz dijeron que presentarían un proyecto de ley para incentivar el uso de bolsas reutilizables, proporcionando a los residentes de la ciudad de Nueva York un descuento instantáneo de 3 centavos en el punto de venta cuando eligieran comprar con bolsas reutilizables.

The ubiquitous plastic bag.

La omnipresente bolsa de plástico.

“Es esperable que esta legislación sea un compromiso sabio que satisfaga a ambos lados del argumento sobre una tarifa en bolsas de plástico”, dijo Sepúlveda en una conferencia de prensa de la Alcaldía. Explicó que el proyecto de ley tiene la intención de recompensar a los neoyorquinos por su comportamiento positivo.

“Creemos que, en última instancia, va a cambiar el comportamiento, y la gente va a dejar de usar estas bolsas [de plástico]”, dijo.

Alcántara señaló que las comunidades de inmigrantes no siempre son conscientes del impacto de las bolsas de plástico en el medio ambiente.

Dijo que su oficina se asoció con organizaciones comunitarias de su distrito para distribuir bolsas reutilizables en el Día de la Tierra y llevar a cabo la educación ambiental en las escuelas y en la calle.

“Muchas familias de inmigrantes no entienden porque no es algo de lo que habla en sus países de origen”, dijo Alcántara. “Tenemos que hablar con nuestras comunidades sobre ello”.

Los legisladores también dijeron que buscarán crear una comisión ambiental para estudiar la forma más efectiva de deshacerse de todos los plásticos y espuma de poli estireno innecesarios para 2020.

“En última instancia, nuestro deseo es eliminarlos completamente”, dijo Sepúlveda.

 —  Gregg McQueen