Starring the Stayers
“Un pequeño truco”

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Starring the Stayers

Story by Sherry Mazzocchi

Photos submitted by Centralia

Centralia will have its Broadway debut.

The local improv group is performing at Inwood Art Works Nov. 3rd.‎

“What we are doing is a little bit of a stunt,” says Kevin Scott (holding the chair).

“What we are doing is a little bit of a stunt,” says Kevin Scott (holding the chair).

Centralia often performs at People’s Improv Theater, but the pop up gallery at 4857 Broadway is an entirely new venue for the group.

“We don’t know how we are going to be affected by it,” said Kevin Scott. “Because we are improvisational, we design our show based on the moment—how we feel right now, in Inwood, in an art gallery, next to a sneaker store.”

Scott and another member, Matt Higgins, both live in Inwood.  They met years ago, working at Sesame Place. “We were performers—doing kind of what we do now—but that was for kids. Now we do it for grownups.”

Northern Manhattanites know Higgins from UP Theater Company and performances in K Comma Joseph and Broad Channel. Before that, Higgins studied acting and did stand up in Philadelphia. Scott followed him into stand up and later joined Chicago’s Second City.‎

Patrick McCartney’s class at Second City included Amy Poehler.

Patrick McCartney’s class at Second City included Amy Poehler.

When Scott eventually moved to Manhattan, he quickly ran into Higgins on the street. They understood it was a sign they should be working together.

Their original group was called “Burn Manhattan.” They liked the name’s fiery feel. They specialized in long form improvisation.

A lot of improv is based on short skits and, when it works, it’s funny because it’s spontaneous and surprising. More than just a collection of skits, long form attempts a higher goal.

“Because you have more time to be theatrical, long form improvisation is less of a comedy experience and more of a theatrical experience,” Scott said.

Audiences watch the performers in process of creation. “The product is the process, so you can use that process for any goal,” Scott said. “You’re never going to improvise something like a Eugene O’Neill play, but there’s no reason you can’t attempt it.”

He added that bad improvised drama can veer into self-serving and melodramatic territory.  They keep that in check by not taking it too seriously.

“We are also aware of what we are doing is a little bit of a stunt. We don’t hide that we are improvising,” he said.

Matt Higgins is also a founding member of the UP Theater Company.

Matt Higgins is also a founding member of the UP Theater Company.

Like Higgins and Scott, member Jay Rhoderick is from Pennsylvania. He founded the Pig Iron Company, a Philadelphia regional theater.

The fourth member of the group Patrick McCartney was also at Second City. His class included Tina Fey and Amy Pohler. He later worked with the Upright Citizens Brigade (UBC).

While the group had other members come and go, these four have been together for several years. All have studied acting and worked in theater, which gives them a deeper well to draw from. “You can pull from Pirandello, Bertolt Brecht or August Wilson,” Scott said. “And if you’re with a team of people who all share that experience, you can go there.”

All four have studied acting and worked in theater.

All four have studied acting and worked in theater.

That shared theatrical vocabulary lets them go deeper and farther than most short-form improv groups. The team is also tight from having worked together for a long time. “I know what delights Matt, I know what’s going to make Jay laugh, and so I can go there for them much quicker,” said Scott.

The group got its current name after Higgins showed them a 2002 New York Times article about an almost completely abandoned Pennsylvania mining town. The fire started more than 50 years ago, and spread subterraneously through hundreds of acres of anthracite veins under Centralia, emitting noxious fumes and occasional flames. It continues burning to this day. Nearly everyone left long ago, but a handful of people remain. The article quoted one resident, “There are stayers and there are goers in life, and we are the stayers.”‎

Higgins found nobility in the idea that even though your town is on fire, you would stay behind and look after it. He told his fellow players, “We are the stayers.”

For more information, please visit www.inwoodartworks.nyc.

“Un pequeño truco”

Historia por Sherry Mazzocchi

Fotos: Centralia

Jay Rhoderick (foreground) founded the Pig Iron Company.

Jay Rhoderick (en primer plano) fundó Pig Iron Company.

Centralia tendrá su debut en Broadway.

El grupo local de improvisación actuará en Inwood Art Works el 3 de noviembre.

Centralia a menudo se presenta en People’s Improv Theatre, pero la galería emergente en el No. 4857 de Broadway es un lugar completamente nuevo para el grupo.

“No sabemos cómo nos va a afectar”, dijo Kevin Scott. “Debido a que improvisamos, diseñamos nuestro espectáculo según el momento: cómo nos sentimos ahora, en Inwood, en una galería de arte, al lado de una tienda de zapatillas deportivas”.

Scott y otro miembro, Matt Higgins, ambos viven en Inwood. Se conocieron hace años, trabajando en Sesame Place. “Éramos artistas haciendo lo que hacemos ahora, pero eso era para niños. Ahora lo hacemos para adultos”.

Los habitantes del norte de Manhattan conocen a Higgins de la Compañía de Teatro UP y actúan en K Comma Joseph y Broad Channel. Antes de eso, Higgins estudió actuación e hizo stand up en Filadelfia. Scott lo siguió en el stand up y más tarde se unió a Second City de Chicago.

Cuando Scott eventualmente se mudó a Manhattan, de inmediato se encontró con Higgins en la calle. Entendieron que era una señal de que deberían estar trabajando juntos.

Su grupo original se llamaba “Burn Manhattan.” Les gustaba la sensación ardiente del nombre. Se especializaron en la improvisación de forma larga.

Mucha improvisación se basa en sketches cortos y, cuando funciona, es divertido porque es espontáneo y sorprendente. Más que una simple colección de sketches, la forma larga intenta un objetivo más alto.

All four have studied acting and worked in theater.

Los cuatro han estudiado actuación y han trabajado en teatro.

“Debido a que tienes más tiempo para ser teatral, la improvisación de forma larga es menos una experiencia de comedia y más una teatral”, dijo Scott.

Matt Higgins is also a founding member of the UP Theater Company.

Matt Higgins es también miembro fundador del UP Theater Company.

Las audiencias miran a los artistas en proceso de creación. “El producto es el proceso; para que puedas usar ese proceso para cualquier objetivo “, dijo Scott. “Nunca vas a improvisar algo como una obra de Eugene O’Neill, pero no hay ninguna razón por la que no puedas intentarlo”.

Añadió que el mal drama improvisado puede desviarse hacia un territorio melodramático y egoísta. Lo mantienen bajo control no tomándolo demasiado en serio.

“También somos conscientes de que lo que estamos haciendo es un pequeño truco. No ocultamos que estamos improvisando”, dijo.

Al igual que Higgins y Scott, el miembro Jay Rhoderick es de Pensilvania. Fundó Pig Iron Company, un teatro regional de Filadelfia.

El cuarto miembro del grupo Patrick McCartney también estuvo en Second City. Su clase incluyó a Tina Fey y a Amy Pohler. Más tarde trabajó con la Upright Citizens Brigade (UBC, por sus siglas en inglés).

Patrick McCartney’s class at Second City included Amy Poehler.

La clase de Patrick McCartney en ‘Second City’ incluyó a Amy Poehler.

Si bien el grupo tenía otros miembros que iban y venían, estos cuatro han estado juntos durante varios años. Todos estudiaron actuación y han trabajado en teatro, lo que les da un pozo más profundo del cual inspirarse. “Se puede sacar de Pirandello, Bertolt Brecht o August Wilson”, dijo Scott. “Y si estás con un equipo de personas que comparten esa experiencia, puedes ir ahí”.

Ese vocabulario teatral compartido les permite ir más profundo y más lejos que la mayoría de los grupos de improvisación de forma corta. El equipo también tiene problemas por haber trabajado juntos durante mucho tiempo. “Sé lo que deleita a Matt, sé lo que hará que Jay se ría y pueda ir allí mucho más rápido”, dijo Scott.

El grupo obtuvo su nombre actual después de que Higgins les mostró un artículo de 2002 del New York Times sobre un pueblo minero de Pennsylvania casi completamente abandonado. El incendio comenzó hace más de 50 años y se propagó subterráneamente a través de cientos de acres de vetas de antracita bajo Centralia, emitiendo humos nocivos y llamas ocasionales. Continúa ardiendo hasta el día de hoy. Casi todos se fueron hace mucho tiempo, pero aún queda un puñado de personas. El artículo citaba a un residente: “En la vida, hay quienes se quedan y quienes se van, y nosotros somos los que nos quedamos”.

Higgins encontró nobleza en la idea de que a pesar de que tu pueblo esté en llamas, te quedes y lo cuides. Les dijo a sus compañeros: “Somos de los que se quedan”.

Para obtener más información, por favor visite www.inwoodartworks.nyc.