Shelter Shock
No a las redadas en los refugios

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Shelter Shock

Calling for stop on shelter sweeps

Story and photos by Gregg McQueen

Pulled from his bed, threatened and elbowed in the back.

That’s how Griffin Kinard, who resides in a homeless shelter, said he was treated by the New York Police Department (NYPD) when cops conducted an early-morning raid on his shelter facility to nab residents with outstanding warrants.

Advocates at City Hall.

Advocates at City Hall.

“I was in three sweeps for nothing more than a joint,” remarked Kinard, 31, who said he was sought due to an outstanding warrant for marijuana possession. “They came in, harassed me, put an elbow in my back. For a joint.”

The department denies it is conducting sweeps.

The department denies it is conducting sweeps.

Kinard and other shelter residents joined the Legal Aid Society, elected officials and homeless rights advocates at City Hall on Wed., Aug. 2 to ask Mayor Bill de Blasio and the NYPD to stop conducting raids on homeless shelters.

Legal Aid Society representatives said that although the NYPD denies it, they have documented reports of seven different warrant sweeps since January at shelters in Manhattan and Brooklyn.

Advocates insisted that most of those apprehended were taken for low-level, older offenses, such as warrants for having an open alcohol container or being in a park late at night, during sweeps that occurred in the early-morning hours.

“Summons warrants and sweeps that bring people in from homeless shelters shackled and handcuffed in the middle of the night is simply wrong,” said Tina Luongo, Attorney-in-Charge of the Criminal Practice of Legal Aid Society. She said the practice of warrant sweeps goes against New York’s status as a sanctuary city.

“Part of sanctuary isn’t only how you fight back against the federal government’s intrusion, but also how we treat each other as human beings,” Luongo said. “It’s about how we treat the people who right now need our help.”

“They came in, harassed me, put an elbow in my back,” said Griffin Kinard.

“They came in, harassed me, put an elbow in my back,” said Griffin Kinard.

“We cannot say we’re a sanctuary city and then do things like this,” said City Councilmember Jumaane Williams, who called shelter sweeps “an oppressive policy.”

The City Hall press conference came on the heels of a reported NYPD raid at a Washington Heights shelter on July 17. Luongo said police entered the Fort Washington Men’s Shelter early that morning, shouting and waving tasers at residents before making an arrest.

That shelter, which is dedicated to housing men with mental health issues, was also raided on July 10, with eight men placed under arrest, according to the Legal Aid Society.

“Imagine at the crack of dawn, that officers with vests marked ‘warrant squad,’ come in shouting, waving tasers,” said Adriene Holder, Attorney-in-Charge of the Civil Practice for Legal Aid Society. “People come out half-dressed, completely confused and terrified by this act, at a homeless shelter that should be a safe space for some of our most vulnerable neighbors, displaced neighbors, desperate neighbors, who have experienced trauma, who are seeking services and refuge.”

“It’s important that we keep in mind the humanity of this,” said Deputy Manhattan Borough President Aldrin Bonilla. “Homeless rights are human rights.”

Lawmakers and advocates expressed concern that homeless New Yorkers, especially undocumented immigrants, will avoid going to shelters out of concern they’ll be arrested.

Homeless shelters have been targeted, said advocates.

Homeless shelters have been targeted, said advocates.

“The city says they want to encourage people to come in off the streets and seek shelter,” said Giselle Routhier, Policy Director of Coalition for the Homeless. “But this type of policy is completely counterproductive to that. People won’t come in if they think they’re going to be a target.”

“The difference for a homeless New Yorker between being on the street and being in a shelter system can be the difference between life or death,” stated Councilmember Mark Levine. “It is a huge problem if homeless people remain on the streets because they are afraid to go to a shelter.”

Councilmember Brad Lander remarked that arresting people at shelters muted the chance that residents could get their lives in order.

“Let’s give them the ability to get back on their feet,” he said.

“The difference [is] a matter between life or death,” said Councilmember Mark Levine.

“The difference [is] a matter between life or death,” said Councilmember Mark Levine.

Kinard questioned the value of warrant sweeps for law enforcement, as he said many of those apprehended for low-level offenses end up right back at the shelter after their cases are dismissed.

“Sweeping shelters is a waste of time, a waste of police activity, it is a waste of taxpayer’s money,” stated Kinard.

“The streets are what need the attention,” he said. “We need to focus more on that instead of people trying to get their lives together. It’s hard enough in the shelter.”

Other police activity reported by the Legal Aid Society include raids on the 30th Street Men’s Shelter on March 23 and April 1, the Kingsboro Star facility on April 6 and Bedford Atlantic shelter on April 7.

Jeffrey Foster, an advocate with VOCAL-NY, said he had previously been caught up in NYPD activity while residing in a shelter. He claimed that cops “kicked beds, woke everybody up,” and rounded up 30 men with outstanding warrants, mostly for low-level offenses.

Tina Luongo is the Attorney-in-Charge of the Criminal Practice of Legal Aid Society.

Tina Luongo is the Attorney-in-Charge of the Criminal Practice of Legal Aid Society.

“They handcuffed us and put us in a van,” he said. “If the mayor wants to improve relations between community and the police, they need to make sure this doesn’t happen.”

Councilmembers asked the city to release more information on NYPD policies related to shelter arrests.

“We need a response from the mayor and police department to figure out what is happening,” said City Councilmember Carlos Menchaca.

In response to the City Hall press conference, the NYPD denied that it conducts warrant sweeps at homeless shelters, and said it established additional protocols in May for how and when local precincts can request specific help from the Department of Homeless Services (DHS) for law enforcement activities.

“The NYPD does not conduct general warrant sweeps in shelters, as we have said several times before,” said J. Peter Donald, the NYPD’s Assistant Commissioner for Communication and Public Information, in an email.

“We’re still human beings,” remarked shelter resident Arvenetta Henry.

“We’re still human beings,” remarked shelter resident Arvenetta Henry.

According to DHS, recent NYPD operations in shelters have been related to “warrant squad” activity targeting one or a few specific clients for serious crimes, rather than a “warrant sweep” targeting many clients and without regard to seriousness of alleged offenses.

“City law-enforcement officials do not do warrant sweeps in homeless shelters, period,” said DHS spokesperson Issac McGinn. “To protect the safety of those living and working in shelters, law-enforcement personnel at times target specific individuals with outstanding arrest warrants connected to serious crimes. That’s a smart thing to do and it will not stop. At the same time, we’re redoubling efforts to help homeless New Yorkers clear old warrants for low-level, non-violent offenses so they can get jobs and move into permanent housing.”

According to DHS, the July 10 NYPD operation at the Fort Washington Men’s Shelter was conducted to apprehend an individual wanted on a felony assault in connection with a June 20 slashing.

The July 17 police activity at the same shelter was related to a Department of Health and Mental Hygiene order seeking a single individual for a mental health removal under Kendra’s Law, who was the only individual removed from the shelter that day, DHS said.

The Legal Aid Society called on DHS to work with district attorneys, defender organizations and the state’s Office of Court Administration (OCA) to bring warrant cleaning opportunities to shelters, similar to the “Clean Slate” programs currently administered for the general public.

“They handcuffed us,” said Jeffrey Foster.

“They handcuffed us,” said Jeffrey Foster.

In June, Manhattan District Attorney Cy Vance sponsored a warrant forgiveness event for low-level offenses. Vance, along with Bronx District Attorney Darcel Clark, Queens District Attorney Richard Brown and acting Brooklyn District Attorney Eric González, announced on July 27 that they would move to toss 700,000 old warrants for offenses like drinking in public and riding a bicycle on a sidewalk.

“They should go ahead and have warrant clearing, the Clean Slate exercises in the communities as well as the shelters,” said Holder.

Shelter resident Arvenetta Henry said police activity in shelters frightens residents even if they are not involved in the arrests, and demonstrates a lack of respect for the homeless.

“Even though we might be in the shelter, we’re still human beings,” remarked Henry.

“You should be out there trying to get the real criminals,” she added, “not [people] in shelter trying to get our lives together.”

No a las redadas en los refugios

Historia y fotos por Gregg McQueen

“Homeless rights are human rights,” said Deputy Manhattan Borough President Aldrin Bonilla.

“Los derechos de las personas sin hogar son derechos humanos”, dijo Aldrin Bonilla, presidente adjunto del condado de Manhattan.

Fue sacado de su cama, amenazado y recibió codazo en la espalda.

Es así como Griffin Kinard, quien reside en un refugio para personas sin hogar, dijo que fue tratado por el Departamento de Policía de Nueva York (NYPD, por sus siglas en inglés) cuando los policías llevaron a cabo una incursión temprana por la mañana en su refugio.

“Estuve en tres búsquedas por nada más que un porro”, comentó Kinard, de 31 años, quien dijo que fue buscado debido a una orden pendiente por posesión de marihuana. “Ellos entraron, me acosaron, me dieron codazos en la espalda. Por un porro”.

Kinard y otros residentes del refugio se unieron a la Sociedad de Asistencia Legal, a funcionarios electos y a defensores de los derechos de las personas sin hogar en el Ayuntamiento el 2 de agosto para pedir al alcalde Bill de Blasio y al NYPD que dejen de realizar cateos en refugios para personas sin hogar.

Los representantes de la Sociedad de Ayuda Legal dijeron que, aunque el NYPD lo niega, ellos han documentado reportes de siete cateos de diferentes órdenes judiciales desde enero en refugios en Manhattan y Brooklyn.

Los defensores insistieron en que la mayoría de los detenidos fueron llevados por ofensas de bajo nivel, como órdenes de tener un contenedor de alcohol abierto o estar en un parque tarde por la noche, durante las búsquedas que ocurrieron en las primeras horas de la mañana.

“Los citatorios y las búsquedas que llevan a las personas de refugios sin hogar encadenados y esposados en medio de la noche simplemente están mal”, comentó Tina Luongo, abogada a cargo de la práctica criminal de la Sociedad de Ayuda Legal. Dijo que la práctica de búsquedas por órdenes judiciales va contra la situación de Nueva York como ciudad santuario.

“They handcuffed us,” said Jeffrey Foster.

“Nos esposaron”, dijo Jeffrey Foster.

“Parte de ser santuario no es solo cómo luchamos contra la intrusión del gobierno federal, sino también cómo nos tratamos como seres humanos”, dijo Luongo. “Se trata de cómo tratamos a las personas que ahora necesitan nuestra ayuda”.

“No podemos decir que somos una ciudad santuario y luego hacer cosas como esta”, dijo el concejal Jumaane Williams, quien calificó a las búsquedas en los refugios de “una política opresiva”.

La conferencia de prensa del Ayuntamiento se produjo después de una redada del NYPD en un refugio de Washington Heights el 17 de julio. Luongo dijo que la policía ingresó al Refugio Fort Washington para Hombres temprano por la mañana, gritando y agitando pistolas eléctricas a los residentes antes de hacer una detención.

Ese refugio, que se dedica a albergar a hombres con problemas de salud mental, también fue allanado el 10 de julio, con ocho hombres arrestados, según la Sociedad de Ayuda Legal.

“Imagínense en la madrugada, que oficiales con chalecos marcados como escuadrón de órdenes judiciales, llegan gritando y agitando pistolas eléctricas”, dijo Adriene Holder, abogada a cargo de la práctica civil de la Sociedad de Ayuda Legal. “La gente sale medio vestida, completamente confundida y aterrorizada por este acto, en un refugio para personas sin hogar que debe ser un espacio seguro para algunos de nuestros vecinos más vulnerables, que son vecinos desplazados, están desesperados, que han sufrido trauma y buscan servicios y refugio”.

“Es importante que tengamos en cuenta la humanidad de esto”, dijo el presidente adjunto del condado de Manhattan, Aldrin Bonilla. “Los derechos de las personas sin hogar son derechos humanos”.

Legisladores y defensores expresaron su preocupación por que los neoyorquinos sin hogar, especialmente los inmigrantes indocumentados, eviten ir a los refugios por temor a ser arrestados.

“La ciudad dice que quiere animar a la gente a salir de las calles y buscar refugio”, dijo Giselle Routhier, directora de Políticas de la Coalición para las Personas Sin Hogar. “Pero este tipo de política es completamente contraproducente. La gente no vendrá si piensa que va a ser un blanco”.

“La diferencia para un neoyorquino sin hogar entre estar en la calle y en un sistema de refugios es un asunto entre la vida o la muerte”, dijo el concejal de la ciudad, Mark Levine. “Es un problema enorme si las personas sin hogar permanecen en la calle porque tienen miedo de ir a un refugio”.

“We’re still human beings,” remarked shelter resident Arvenetta Henry.

“Aún somos seres humanos”, dijo el residente del refugio Arvenetta Henry.

El concejal Brad Lander comentó que arrestar a las personas en los albergues silenció la posibilidad de que los residentes pudieran poner sus vidas en orden.

“Vamos a darles la posibilidad de ponerse de pie”, dijo.

Kinard cuestionó el valor de las búsquedas de órdenes judiciales para las fuerzas del orden, ya que dijo que muchos de los detenidos por delitos de bajo nivel terminan en el refugio después de que sus casos son desestimados.

“Hacer redadas en los refugios es una pérdida de tiempo, un desperdicio de actividad policial, es una pérdida de dinero de los contribuyentes”, dijo Kinard.

“Las calles son lo que necesitan la atención”, dijo. “Tenemos que concentrarnos más en eso en lugar de gente tratando de reorganizar sus vidas. Ya es bastante difícil en el refugio.

Tina Luongo is the Attorney-in-Charge of the Criminal Practice of Legal Aid Society.

Tina Luongo es la abogada a cargo de la práctica penal de la Sociedad de Ayuda Legal.

Otras actividades de la policía reportadas por la Sociedad de Ayuda Legal incluyen incursiones en el Refugio para Hombres de la Calle 30 el 23 de marzo y el 1 de abril, en la instalación Kingsboro Star el 6 de abril y en el Refugio Bedford Atlantic el 7 de abril.

Jeffrey Foster, defensor de VOCAL-NY, dijo que previamente fue atrapado en la actividad del NYPD mientras residía en un refugio. Afirmó que los policías “patearon camas, despertaron a todo el mundo” y reunieron a 30 hombres con órdenes judiciales pendientes, en su mayoría por delitos de bajo nivel.

“Nos esposaron y nos pusieron en una furgoneta”, dijo. “Si el alcalde quiere mejorar las relaciones entre la comunidad y la policía, necesitan asegurarse de que esto no suceda”.

Los concejales pidieron a la ciudad divulgar más información sobre las políticas de la policía de Nueva York relacionadas con los arrestos en refugios.

“The difference [is] a matter between life or death,” said Councilmember Mark Levine.

“La diferencia es un asunto entre la vida y la muerte”, dijo el concejal Mark Levine.

“Necesitamos una respuesta del alcalde y del departamento de policía para averiguar qué está pasando”, dijo el concejal Carlos Menchaca.

En respuesta a la conferencia de prensa del Ayuntamiento, el NYPD negó que lleva a cabo búsquedas de órdenes judiciales en refugios para personas sin hogar, y dijo que estableció protocolos adicionales en mayo para saber cómo y cuándo los distritos locales pueden solicitar ayuda específica para actividades de aplicación de la ley del Departamento de Servicios para Personas sin Hogar (DHS, por sus siglas en inglés).

“El NYPD no lleva a cabo búsquedas por órdenes judiciales en los refugios, como hemos dicho varias veces antes”, dijo J. Peter Donald, comisionado adjunto de Comunicación e Información Pública del NYPD, en un correo electrónico.

Según el DHS, las operaciones recientes del NYPD en refugios se relacionan con la actividad de “escuadrón de mandatos” dirigida a uno o algunos clientes específicos por delitos graves, en lugar de una “búsqueda por órdenes judiciales” dirigida a muchos clientes y sin considerar la gravedad de los presuntos delitos.

Homeless shelters have been targeted, said advocates.

Los refugios para personas sin hogar han sido atacados, dijeron los defensores.

“Los oficiales de la ley no hacen búsquedas por órdenes judiciales en los refugios para las personas sin hogar, punto”, dijo el portavoz del DHS, Isaac McGinn. “Para proteger la seguridad de los que viven y trabajan en refugios, el personal encargado de hacer cumplir la ley a veces se dirige a individuos específicos con órdenes de arresto pendientes conectados con crímenes graves”, explicó. “Esto es inteligente y no se detendrá. Al mismo tiempo, estamos redoblando esfuerzos para ayudar a los neoyorquinos a remover viejas órdenes de detención de bajo nivel y ofensas por delitos no violentos para que puedan obtener empleos y obtener una vivienda permanente”.

Según el DHS, la operación del 10 de julio del NYPD en el Refugio de Hombres Fort Washington fue conducida para detener a un individuo buscado en un asalto por delito grave en relación con un incidente con cuchillos del 20 de junio.

La actividad de la policía del 17 de julio en el mismo refugio estuvo relacionada con una orden del Departamento de Salud e Higiene Mental, que buscaba a un solo individuo para una remoción de salud mental bajo la Ley Kendra, que fue la única persona retirada del refugio ese día.

“They came in, harassed me, put an elbow in my back,” said Griffin Kinard.

“Ellos entraron, me acosaron, me dieron codazos en la espalda”, dijo Griffin Kinard.

La Sociedad de Ayuda Legal pidió al DHS trabajar con los fiscales de distrito, organizaciones de defensa y la Oficina de Administración de Tribunales del estado para brindar oportunidades de remoción de órdenes judiciales a los albergues, similar a los programas “Empezar de Cero”, actualmente administrados al público en general.

En junio, el fiscal del Distrito de Manhattan, Cy Vance, patrocinó un evento de perdón de órdenes para delitos de bajo nivel. Vance, junto con el fiscal del distrito de Bronx, Darcel Clark, el fiscal del distrito de Queens, Richard Brown, y el fiscal en funciones del distrito de Brooklyn, Eric González, anunciaron el 27 de julio que se moverían para desechar 700,000 viejas órdenes judiciales para ofensas como beber en público y montar una bicicleta en una acera.

“Deben seguir adelante y eliminar sus órdenes judiciales, los ejercicios Empezar de Cero en las comunidades, y también en los refugios”, dijo Holder.

El residente de refugios Arvenetta Henry dijo que la actividad policial en los refugios asusta a los residentes, incluso si no están involucrados en los arrestos, y demuestra una falta de respeto hacia las personas sin hogar.

“Aunque podamos estar en el refugio, seguimos siendo seres humanos”, comentó Henry.

“Deberían estar tratando de detener a los verdaderos delincuentes”, añadió, “no a personas en refugios tratando de recuperar sus vidas”.