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On the Racks

Rally against Inwood Library plan

Story by Gregg McQueen

Photos by Cristóbal Vivar

Not losing the library.

Community residents opposed to the city’s plan for redeveloping the Inwood Library rallied outside of the branch on September 7, expressing concerns that the project would take away essential library services during construction and is continuing without heeding community feedback.

City Council candidate Josué Pérez poses with local children.

City Council candidate Josué Pérez poses with local children.

A collaboration between the Department of Housing Preservation and Development (HPD), New York Public Library (NYPL) and the Robin Hood Foundation, the project would demolish the current Inwood library branch and create a new structure featuring a modernized library of the same size along with affordable housing units.

The branch is slated for redevelopment. Photo: Jack McQueen

The branch is slated for redevelopment.
Photo: Jack McQueen

The city is currently seeking a developer for the project, and issued a Request for Proposals (RFP) in late August.

Organized by an advocacy group known as Save Inwood Library, the rally drew dozens of local residents and their children, who implored Councilmember Ydanis Rodríguez, who has backed the plan, to take their concerns seriously and find another site for affordable housing that doesn’t impact the library.

Michelle Kohut, an organizer with Save Inwood Library, said the group had garnered more than 4,500 signatures on a petition denouncing the project.

“Those signatures represent more than 10 percent of Inwood,” Kohut said. “The city cannot say that they have the feedback from Inwood that we’re in support of this project. None of the opportunities that they offered this community for input gained as much support as we have on this petition.”

The group plans to deliver the petition to Rodríguez, Kohut said.

At the rally, children of Save Inwood Library members made postcards appealing to the Councilmember.

“They’re not old enough to sign the petition, but they want a voice too,” said Kohut.

Advocates expressed fears that the redevelopment would rob the community of key services currently available at the heavily trafficked Inwood branch, which draws more than 180,000 visitors per year and is one of the few NYPL sites to feature Sunday hours.

Messages were placed along the fence.

Messages were placed along the fence.

While NYPL has vowed to provide temporary library space in Inwood and “continue as much programming as possible” during the construction, which is expected to take at least two years, no details have emerged as to potential locations.

And, as advocates pointed out, any interim space is bound to be much smaller than the current site at 4790 Broadway.

“A library is more than a building full of books,” remarked Julia Rubin, a 30-year resident of Inwood. “There are programs for kids and essential services like English and computer classes, and it’s a welcoming place for immigrants. What will happen to those things if they tear down this library down?”

“Nobody thinks this is a good idea,” she added.

Among the requirements for developers listed in the RFP, the housing component of the project must be 100 percent below-market rate housing, with at least 10 percent of units set aside for formerly homeless individuals.

“A library is more than a building full of books,” remarked Julia Rubin, a 30-year resident of Inwood. Photo: Gregg McQueen

“A library is more than a building full of books,” remarked Julia Rubin, a 30-year resident of Inwood.
Photo: Gregg McQueen

A developer is also required to include a library branch of equal size to the current library, as well as a 4,000-square-foot Universal Pre-K facility with a 1,350-square-foot outdoor play space.

The RFP also indicates a preference for the use of a nonprofit developer.

Inwood resident Karla Fisk criticized the RFP for not including requirements for a temporary library space.

“If it’s not in the RFP, it’s not going to happen,” stated Fisk, who charged that community feedback meetings HPD and NYPL sponsored on the project were done mostly for show.

“None of our input has made it into the RFP,” Fisk said. “They were fraudulent community visioning meetings.”

The rally also drew several candidates for public office, including mayoral hopeful Sal Albanese, City Council candidate Josué Pérez and Public Advocate candidate David Eisenbach, who all said they were against the library’s redevelopment project.

“If you don’t want to listen to us, listen to our children,” Pérez said, noting the kids in attendance. “They’re crying out loud, save our library.”

Pérez remarked that many local kids go to the library after school to do homework and study, and said many families frequent the site because they cannot afford internet access at home, or to purchase children’s books.

“Most of the books they get are from the library, as many parents can’t afford to buy books,” he said. “The library is a safe haven for our children.”

Albanese said that selling off libraries to build luxury housing is a “pattern of the de Blasio administration.”

“I would scrap all of the zoning proposals and build affordable housing on empty lots the city owns ‒ we have 1,000 of them citywide ‒ using non-profit developers,” said Albanese.

Michael D.D. White, a co-founder of Citizens Defending Libraries, a group that has opposed other library redevelopments in the city, told the crowd that when de Blasio ran for his first term as mayor, his campaign appealed to Citizens Defending Libraries to participate in a press conference, where de Blasio criticized developers for wanting to get their hands on valuable library properties.

“A few weeks later, before he was even elected, candidate de Blasio was taking money from the development team to whom he would give the Brooklyn Heights library,” said White. “He would give it to them for less than its tear-down value, less than a vacant lot.”

Protestors have called for alternative sites. Photo: Jack McQueen

Protestors have called for alternative sites.
Photo: Jack McQueen

At the September 7 rally, Save Inwood Library members vehemently announced their support for Pérez for the District 10 Council seat, which is up for grabs in the September 12 primary, though Kohut and Fisk both said that Rodríguez was invited to the rally.

A representative for Rodríguez’s office acknowledged that Save Inwood Library asked the Councilmember to attend, but reported that the event took place at the same time as the City Council’s stated meeting, and said that members could stop or call the office at any time to schedule a meeting.

Kohut insisted that Save Inwood Library members are “not opposed to affordable housing ‒ we never have been,” but said the group believed there were more suitable locations to build affordable housing. She accused the city of “a lack of transparency” with the library project and, along with other group members, said that Rodríguez has refused to meet with them throughout the process.

Mayoral hopeful (enter) Sal Albanese addresses the crowd.

Mayoral hopeful (enter) Sal Albanese addresses the crowd.

“Ydanis is not doing his job representing the constituents of Northern Manhattan,” charged Fisk.

“We’re hoping to have communication with him,” added Kohut. “But in the meantime, we need to make sure the community is aware of what’s happening.”

But Rodríguez’s spokesperson Russell Murphy asserted that the project would benefit the community by bringing a state-of-the-art library along with affordable housing suited to Inwood’s income levels.

Michelle Kohut said more than 4,500 signatures had been gathered against the project. Photo: Gregg McQueen

Michelle Kohut said more than 4,500 signatures had been gathered against the project.
Photo: Gregg McQueen

“The new library will be at least the size of the current one but fully enhanced with technology classrooms to help our kids excel from the earliest ages, while our adult literacy classes can use brand new computers as well,” Murphy said in an email to Manhattan Times. “There will be 100 percent affordable housing built above the library, with qualifying income levels reaching well below the neighborhood median income.”

Murphy noted the community engagement process conducted by the city, and suggested that critics were distorting facts about the project, saying residents who expressed their preferences during community visioning sessions “are now turning their backs on real benefits to the community and spreading misinformation to residents.”

As of Monday, Sept, 11th, the petition had not yet been received by the Councilmember’s office.

“The Inwood community weighed in extensively on this project and their suggestions are fully apparent in the RFP released by the city: preference for a non-profit developer, no sale of public land, a brand new Pre-K program, housing affordability for the lowest incomes, including 10 percent for formerly homeless individuals, and more,” added Murphy. “These are the undeniable facts and those that play upon the fears of our residents for political and personal gain do a disservice to our community.”

En los estantes

Manifestación contra el plan de la Biblioteca Inwood

Historia por Gregg McQueen

Fotos por Cristóbal Vivar

Public Advocate candidate David Eisenbach spoke.

El candidato a defensor público David Eisenbach, habló.

No perder la biblioteca.

Residentes de la comunidad que se oponen al plan de la ciudad para reconstruir la Biblioteca Inwood se reunieron afuera de la sucursal el 7 de septiembre, expresando su preocupación de que el proyecto elimine servicios esenciales de la biblioteca durante la construcción y de que continúa sin prestar atención a retroalimentación de la comunidad.

Una colaboración entre el Departamento de Preservación y Desarrollo de Vivienda (HPD, por sus siglas en inglés), la Biblioteca Pública de Nueva York (NYPL, por sus siglas en inglés) y la Fundación Robin Hood, el proyecto demolería la actual sucursal de la biblioteca Inwood y crearía una nueva estructura con una biblioteca modernizada del mismo tamaño, a lo largo, con unidades de vivienda asequible.

La ciudad está buscando un desarrollador para el proyecto y emitió una solicitud de propuestas (RFP, por sus siglas en inglés) a finales de agosto.

Organizado por un grupo de defensa conocido como Salvar la Biblioteca Inwood, la manifestación atrajo a decenas de residentes locales y sus hijos, quienes imploraron al concejal Ydanis Rodríguez, quien respaldó el plan, tomar en serio sus preocupaciones y encontrar otro sitio para vivienda asequible que no impacte la biblioteca.

Children lined up to create signs.

Los niños se formaron para crear letreros.

Michelle Kohut, organizadora de Salvar la Biblioteca Inwood, dijo que el grupo ha reunido más de 4,500 firmas en una petición que condena el proyecto.

“Estas firmas representan más del 10 por ciento de Inwood”, dijo Kohut. “La ciudad no puede decir que tiene la retroalimentación de Inwood de que apoyamos este proyecto. Ninguna de las oportunidades que ofrecieron a esta comunidad para aportes obtuvo tanto apoyo como esta petición”.

El grupo planea entregar la petición a Rodríguez, dijo Kohut.

En el mitin, niños de Salvar la Biblioteca Inwood hicieron postales interesando al concejal.

“No tienen edad suficiente para firmar la petición, pero también quieren una voz”, dijo Kohut.

A united front.

Un frente unido.

Los defensores expresaron temores de que la remodelación robe a la comunidad los servicios clave actualmente disponibles en la sucursal con mucho tránsito de Inwood, que atrae a más de 180,000 visitantes al año y es uno de los pocos sitios de la NYPL que ofrece horas dominicales.

Michelle Kohut said more than 4,500 signatures had been gathered against the project. Photo: Gregg McQueen

Michelle Kohut dijo que se habían reunido más de 4,500 firmas contra el proyecto.
Foto: Gregg McQueen

Si bien la NYPL ha prometido proporcionar espacio de biblioteca temporal en Inwood y “continuar la programación tanto como sea posible” durante la construcción, que se espera que tome por lo menos dos años, no se han dado detalles sobre posibles ubicaciones.

Y, como señalaron los defensores, cualquier espacio provisional está limitado a ser mucho más pequeño que el sitio actual en el No. 4790 de Broadway.

“Una biblioteca es más que un edificio lleno de libros”, comentó Julia Rubin, una residente de 30 años de Inwood. “Hay programas para niños y servicios esenciales como clases de inglés y de computación, y es un lugar acogedor para los inmigrantes. ¿Qué pasará con esas cosas si derriban esta biblioteca?”.

“Nadie piensa que es una buena idea”, agregó.

Entre los requisitos para los desarrolladores que figuran en la RFP, el componente de vivienda del proyecto debe ser 100 por ciento por debajo de la tasa de vivienda de mercado, con al menos el 10 por ciento de las unidades reservadas para personas sin hogar.

Mayoral hopeful (enter) Sal Albanese addresses the crowd.

El candidato a alcalde (entrando) Sal Albanese se dirige a la multitud.

También se requiere que un desarrollador incluya una sucursal de la biblioteca de igual tamaño a la actual, así como una instalación de 4,000 pies cuadrados de Pre-K Universal con un espacio para juegos al aire libre de 1,350 pies cuadrados.

La RFP también indica una preferencia por el uso de un desarrollador sin fines de lucro.

Karla Fisk, residente de Inwood, criticó la solicitud de propuestas por no incluir los requisitos para un espacio de biblioteca temporal.

“Si no está en la RFP, no va a suceder”, dijo Fisk, quien acusó que las reuniones de retroalimentación de la comunidad patrocinadas por el HPD y la NYPL en el proyecto se hicieron principalmente por espectáculo.

“Ninguno de nuestros aportes ha entrado en la RFP”, dijo Fisk. “Fueron reuniones fraudulentas de visión comunitaria”.

Protestors have called for alternative sites. Photo: Jack McQueen

Los manifestantes han pedido sitios alternativos.
Foto: Jack McQueen

La manifestación también atrajo a varios candidatos para cargos públicos, entre ellos el candidato a alcalde Sal Albanese, el candidato a concejal Josué Pérez y el candidato a defensor público David Eisenbach, quienes dijeron estar en contra del proyecto de reconstrucción de la biblioteca.

“Si no quiere escucharnos, escuche a nuestros hijos”, dijo Pérez, señalando a los niños presentes. “Están gritando en voz alta: salven nuestra biblioteca”.

Pérez comentó que muchos niños locales van a la biblioteca después de la escuela para hacer la tarea y estudiar, y que muchas familias frecuentan el sitio porque no pueden pagar el acceso a Internet en casa ni comprar libros infantiles.

“La mayoría de los libros que obtienen son de la biblioteca, ya que muchos padres no pueden permitirse comprar libros”, dijo. “La biblioteca es un refugio seguro para nuestros niños”.

Albanese dijo que vender librerías para construir viviendas de lujo es un “patrón de la administración de Blasio”.

“Dejaría de lado todas las propuestas de zonificación y construiría viviendas asequibles en lotes vacíos que posee la ciudad , tenemos 1,000 de ellos en toda la ciudad, y usando desarrolladores sin fines de lucro”, dijo Albanese.

Michael D.D. White, un cofundador de Ciudadanos en Defensa de las Bibliotecas, un grupo que se ha opuesto a la reconstrucción de otras bibliotecas en la ciudad, dijo a la multitud que cuando De Blasio se postuló para su primer mandato como alcalde, su campaña recurrió a Ciudadanos en Defensa de las Bibliotecas para participar en una conferencia de prensa, en la que De Blasio criticó a los desarrolladores por querer poner sus manos en valiosas propiedades de la biblioteca.

“Unas semanas más tarde, antes incluso de ser electo, el candidato de Blasio estaba tomando dinero del equipo de desarrollo al que le daría la biblioteca de Brooklyn Heights”, dijo White. “Se lo daría por menos de su valor de demolición, menos que un lote vacío”.

“A library is more than a building full of books,” remarked Julia Rubin, a 30-year resident of Inwood. Photo: Gregg McQueen

“Una biblioteca es más que un edificio lleno de libros”, comentó Julia Rubin, una residente de 30 años de Inwood.
Foto: Gregg McQueen

En la manifestación del 7 de septiembre, miembros de Salvar la Biblioteca Inwood anunciaron con vehemencia su apoyo a Pérez para el asiento del Concejo del Distrito 10, que está en juego en las primarias del 12 de septiembre, aunque Kohut y Fisk dijeron que Rodríguez fue invitado al mitin.

Un representante de la oficina de Rodríguez reconoció que Salvar la Biblioteca Inwood pidió al concejal que asistiera, pero informó que el evento tuvo lugar al mismo tiempo que una reunión declarada del Concejo Municipal y dijo que los miembros podrían pasar por, o llamar a, la oficina en cualquier momento para programar una reunión.

Kohut insistió en que miembros de Salvar la Biblioteca Inwood “no se oponen a la vivienda asequible, nunca lo hemos estado”, pero dijo que el grupo cree que hay lugares más adecuados para construir viviendas asequibles. Ella acusó a la ciudad de “falta de transparencia” con el proyecto de la biblioteca y, junto con otros miembros del grupo, dijo que Rodríguez se ha negado a reunirse con ellos durante todo el proceso.

“Ydanis no está haciendo su trabajo representando a los electores del norte de Manhattan”, acusó Fisk.

“Esperamos tener comunicación con él”, agregó Kohut. “Pero mientras tanto, debemos asegurarnos de que la comunidad sea consciente de lo que está pasando”.

Pero Russell Murphy, portavoz de  Rodríguez, dijo que el proyecto beneficiaría a la comunidad al llevar una biblioteca de última generación junto con viviendas asequibles adecuadas a los niveles de ingresos de Inwood.

Messages were placed along the fence.

Se colocaron mensajes a lo largo de la valla.

“La nueva biblioteca será al menos del tamaño de la actual, pero totalmente mejorada con aulas de tecnología para ayudar a nuestros hijos a sobresalir desde las primeras edades, y nuestras clases de alfabetización de adultos también podrán utilizar las nuevas computadoras”, dijo Murphy en un correo electrónico a Manhattan Times. “Habrá un 100 por ciento de viviendas asequibles construidas por encima de la biblioteca, con niveles de ingresos calificables que llegan muy por debajo del ingreso promedio del vecindario”.

Murphy destacó el proceso de participación comunitaria llevado a cabo por la ciudad y sugirió que los críticos distorsionan los hechos sobre el proyecto, diciendo que los residentes que expresaron sus preferencias durante las sesiones de visión comunitaria “están dando la espalda a beneficios reales para la comunidad y difundiendo información errónea a los residentes”.

Hasta el lunes 11 de septiembre, las peticiones no habían sido recibidas por la oficina del concejal.

“La comunidad de Inwood sopesó extensamente en este proyecto y sus sugerencias son totalmente evidentes en la RFP emitida por la ciudad: la preferencia por un desarrollador sin fines de lucro, la no venta de terrenos públicos, un nuevo programa pre-K, vivienda asequible para los ingresos más bajos, incluyendo el 10 por ciento para los individuos sin hogar, y más “, añadió Murphy. “Estos son los hechos innegables y quienes juegan con los temores de nuestros residentes para el beneficio político y personal, hacen un mal servicio a nuestra comunidad”.