Happy 103, Lucy Ozarin
Felices 103, Lucy Ozarin

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Happy 103, Lucy Ozarin

By Kathleen M. Pike 

Lucy Ozarin – one of the first women psychiatrists to serve in the Navy and one of only seven women psychiatrists to serve during World War II – has turned 103. I had heard all kinds of superlatives about Lucy from my mother-in-law, but when I had the honor of actually meeting her a while ago, I was even more awed than I had expected by the sparkle in her eyes and her generative mind. As I write this on Lucy’s birthday, I am gazing out over the Tuscan hills that are graced with olive trees many hundreds of years old. Some date back to Roman times. They continue to be productive and bear fruit – about 30 kilos of olive oil per year. When it comes to life expectancy, why is it that individuals with mental illness are not likely to be so fortunate as Lucy or the long-lived olive trees?

People are living longer all over the globe. Life expectancy increased by 5 years between 2000 and 2015 – the fastest increase since the 1960’s. Gains were greatest in Africa where life expectancy increased from 50.6 to 60 years – mainly due to improvements in child survival, progress in malaria control and expanded access to antiretroviral treatment for HIV. In the U.S., life expectancy is now 78, a steep increase from the average life expectancy when Lucy was born, which was a mere 59 years.

WAVE Yeoman Class, Naval Training Center, Women’s Reserve, The Bronx, New York (Hunter College). Graduation photograph, circa summer 1943.

WAVE Yeoman Class, Naval Training Center, Women’s Reserve, The Bronx, New York (Hunter College). Graduation photograph, circa summer 1943.

But not for all.  An analysis of 203 studies from 29 countries across 6 continents reports that people with mental illness live on average 10.1 fewer years than those without mental illness, even after controlling for other factors. “Natural causes” such as heart diseases, stroke, pulmonary diseases, and infectious diseases account for 67% of the deaths. “Unnatural causes” like suicide and accidents account for another 17%, with the remainder attributed to other and unknown causes.

Trouble getting care. Individuals with mental illness have limited access to health care. Some cannot afford the cost, have no insurance or have insurance that denies coverage. Mental health and primary health care are inadequately integrated around the world, which often means that mental health providers fail to recognize and address other health care needs, while other health providers fail to recognize and respond to mental health needs. And then there is the phenomenon of “diagnostic overshadowing”: a tendency for providers to attribute patients’ physical symptoms to their mental illness if they have a known mental illness. All this means that people with mental illness are less likely to get the care they need.

Environment matters. Olive trees thrive on the arid, sunny slopes that grace the Italian landscape. Likewise, when it comes to mental health, environment matters. As a military psychiatrist in World War II, Lucy saw more than 75 years ago that the trauma of war could wreak havoc with soldiers’ psychological well-being. And as a community psychiatrist, Lucy recognized that people with mental illness are frequently marginalized and stigmatized, most often living in unsafe neighborhoods with limited social support. They are more likely to be poor and at risk for homelessness, all of which contribute to their shorter life expectancy.

Greater risk for co-morbid health conditions. Mental disorders are linked to higher rates of death caused by cardiovascular disease, stroke, diabetes mellitus, respiratory diseases, and some cancers. Certain behaviors like smoking, substance abuse, and physical inactivity – all of which are more common among people with serious mental illness – increase risk for health problems. And as many people with mental illness know, medications that may be critical for psychiatric stabilization often cause side effects such as weight gain, thereby contributing to risk for other health problems.

Lucy Ozarin, shown here in 2014, was one of the first women psychiatrists commissioned in the Navy.

Lucy Ozarin, shown here in 2014, was one of the first women psychiatrists commissioned in the Navy.

In her 103 years, Lucy has lived through the Great Depression, the invention of sliced bread and PopTarts, the atrocities of WWII and the Holocaust, the exuberance of Woodstock, and the revolution of the Internet. What would she say about the travesties of Charlottesville and Barcelona and the people whose lives have been cut short? 

Heather Heyer, plowed down outside the white nationalist gathering, was 32 years old when she died standing up for the values of diversity and equality. The 14 people who were killed in Barcelona could have been any of us. Their lives have ended too early and unnecessarily – just like those with mental illness. 

I like to imagine that the olive trees on the hills endure and continue to bear fruit to honor these everyday heroes whose lives are cut short – whether from the tragedy of terrorism or the tragedy of a failing mental health system. Individuals for whom marble statues would never do. 

Kathleen M. Pike, PhD is Professor of Psychology and Director of the Global Mental Health Program at the Columbia University Medical Center. For more information, please visit cugmhp.org or call 646.774.5308.

Felices 103, Lucy Ozarin

Por Kathleen M. Pike

Lucy Ozarin, una de las primeras mujeres psiquiatras que sirvió en la Marina y una de las siete mujeres psiquiatras que sirvieron durante la Segunda Guerra Mundial, ha cumplido 103 años. Había oído todo tipo de superlativos sobre Lucy de mi suegra, pero cuando tuve el honor de conocerla hace un tiempo, estaba aún más impresionada de lo que esperaba por el brillo de sus ojos y su mente generativa. Mientras escribo esto, en el cumpleaños de Lucy, miro sobre las colinas Tuscan que están adornadas con olivos muchos cientos de años de antigüedad. Algunos datan de la época romana. Siguen siendo productivos y dan fruto, unos 30 kilos de aceite de oliva por año. Cuando se trata de la esperanza de vida, ¿por qué es probable que las personas con enfermedades mentales no sean tan afortunadas como Lucy o los viejos olivos?

La gente vive más tiempo en todo el mundo. La esperanza de vida aumentó en 5 años entre 2000 y 2015, el incremento más rápido desde los años sesenta. Los aumentos fueron mayores en África, donde la esperanza de vida aumentó de 50.6 a 60 años, principalmente debido a los avances en la supervivencia infantil, progreso en el control de la malaria y un acceso más amplio al tratamiento del VIH con antiretrovirales. En los Estados Unidos, la esperanza de vida es ahora de 78 años, un fuerte aumento de la esperanza de vida promedio de cuando Lucy nació, que era de solo 59 años.

Kathleen M. Pike.

Kathleen M. Pike.

Pero no para todos. Un análisis de 203 estudios de 29 países de los 6 continentes informa que las personas con enfermedades mentales viven en promedio 10.1 años menos que aquellos sin enfermedades mentales, incluso después de controlar otros factores. Las causas naturales, como enfermedades cardíacas, accidentes cerebrovasculares, enfermedades pulmonares y enfermedades infecciosas, representan el 67% de las muertes. Las “causas antinaturales” como el suicidio y los accidentes representan otro 17%, con el resto atribuido a otras causas desconocidas.

Problemas para recibir cuidado de la salud. Las personas con enfermedad mental tienen acceso limitado a la atención médica. Algunas no pueden pagar el costo, no tienen seguro o tienen un seguro que niega la cobertura. La salud mental y la atención primaria de salud están inadecuadamente integradas en todo el mundo, lo que a menudo significa que los proveedores de salud mental no reconocen y no abordan otras necesidades de atención médica, mientras que otros proveedores de salud no reconocen y no responden a las necesidades de salud mental. Y luego está el fenómeno de la “sobrecarga diagnóstica”: la tendencia de los proveedores a atribuir los síntomas físicos de los pacientes a su enfermedad mental si tienen una enfermedad mental conocida. Todo esto significa que las personas con enfermedades mentales tienen menos probabilidades de recibir la atención que necesitan.

El medio ambiente importa. Los olivos prosperan en las laderas áridas y soleadas que adornan el paisaje italiano. Del mismo modo, cuando se trata de salud mental, el medio ambiente importa. Como psiquiatra militar en la Segunda Guerra Mundial, Lucy vio hace más de 75 años que el trauma de la guerra podría causar estragos en el bienestar psicológico de los soldados. Y como psiquiatra de la comunidad, Lucy reconoció que las personas con enfermedades mentales son frecuentemente marginadas y estigmatizadas, la mayoría de las veces viviendo en barrios inseguros con apoyo social limitado. Es más probable que sean pobres y corran el riesgo de quedar sin hogar, todo lo cual contribuye a su acortada expectativa de vida.

Woodstock took place in 1969.

Woodstock tuvo lugar en 1969.

Mayor riesgo de problemas de salud comórbidos. Los trastornos mentales están vinculados a tasas más altas de muerte causadas por enfermedad cardiovascular, accidente cerebrovascular, diabetes mellitus, enfermedades respiratorias y algunos tipos de cáncer. Ciertos comportamientos como el tabaquismo, el abuso de sustancias, y la inactividad física – todos los cuales son más comunes entre las personas con enfermedades mentales graves – aumentan el riesgo de problemas de salud. Y como muchas personas con enfermedades mentales saben, los medicamentos que pueden ser críticos para la estabilización psiquiátrica a menudo causan efectos secundarios como aumento de peso, lo que contribuye al riesgo de otros problemas de salud.

En sus 103 años, Lucy ha vivido la Gran Depresión, la invención del pan rebanado y de las PopTarts, las atrocidades de la Segunda Guerra Mundial y el Holocausto, la exuberancia de Woodstock y la revolución de internet. ¿Qué diría ella de las parodias de Charlottesville y Barcelona y de las personas cuyas vidas han sido cortadas?

Heather Heyer, atropellada en la reunión blanca nacionalista, tenía 32 años cuando murió defendiendo los valores de la diversidad y la igualdad. Las 14 personas que murieron en Barcelona podrían haber sido cualquiera de nosotros. Sus vidas han terminado demasiado pronto e innecesariamente, al igual que las personas con enfermedad mental.

Me gusta imaginar que los olivos de las colinas soportan y continúan dando frutos para honrar a estos héroes cotidianos cuyas vidas son cortas – ya sea por la tragedia del terrorismo o de la tragedia de un sistema de salud mental deficiente. Individuos para quienes nunca harían estatuas de mármol. 

Kathleen M. Pike, PhD, es profesora de Psicología y directora del Programa Mundial de Salud Mental en el Centro Médico de la Universidad Columbia. Para obtener más información, por favor visite cugmhp.org o llame al 646.774.5308.