For Food’s Sake
Para el Bien de los Alimentos

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For Food’s Sake

by Nancy Bruning, MPH

Photos by Mike Seto 

Fresh produce can be hard to come by.

Fresh produce can be hard to come by.

The food you put in your body is the fuel for all aspects of your life.

Eating the wrong food can rob you of the energy you need to move and can increase your risk of many diseases – from cancer to heart disease and diabetes.

But residents of Washington Heights/Inwood can have a tough time finding nutritious, fresh food in their neighborhoods. In order to more deeply understand the local food environment and advocate for the improved quality of fresh, nutritious, and affordable produce through local “food access points,” a group of residents in February 2013 formed the Washington Heights/Inwood Community Food Council.

The group soon discovered that supermarkets are the most frequented access points for people to do their grocery shopping.  

A Closer Look

Out in the field.

Out in the field.

They looked at “Going to Market,” a 2008 study by the NYC Department of City Planning, Department of Mental Hygiene and the New York Economic Development Corporation. It found gaps in grocery store presence and coverage in Central and East Harlem and parts of Washington Heights and Inwood, and concludes that “increased competition in underserved neighborhoods would reduce grocery costs. More stores would increase convenience and availability of fresh foods.”

Food Council member Mary Anderson said she learned a lot from her own participation.

“The project was a good way to help people begin thinking more concretely about what they thought of their supermarkets and if their expectations were being met,” she observed. “I felt that I helped that process [with] involvement in a group that shared the same concerns.” 

Going Local

The next step for the Council was to conduct a local survey in order to understand what people think about the service, environment, and quality of options offered at their supermarkets. The group decided to focus on the senior citizen population in light of the lack of engagement opportunities available to the aging population. Most senior citizens are highly affected by diet-related diseases, have limited access to fresh, affordable foods, and are more likely to live on a fixed income.

Over a six-month period, 76 surveys were collected from residents.

The Council at work.

The Council at work.

The results indicate that most residents feel that while the quality of service provided by their local supermarket is adequate, there are points in the areas of service, cleanliness, food quality, and price point that they recognize could be improved. Here is a sample of some of the responses.

  • Customer service: “No customer service offered unless asked several times.”
  • Store environment: “Aisles [were] crowded with displays and boxes from delivery of products. The environment is very unpleasant – [there are] odors, poor lighting.”
  • Signage and promotions: “Sometimes items not located where one would expect them to be” and Prices are not clearly labeled.”
  • Food quality and prices: “The prices are high compared to other supermarkets” and “All aisles have snack at the end with unhealthy choices while checkout lines have no healthy choices.”
  • Customer Feedback: Respondents felt that providing feedback to the store manager/operators does not affect change and often goes ignored.

Come to the Food Forum

Mary Anderson conducted surveys.

Mary Anderson conducted surveys.

Now the Washington Heights/Inwood Food Council wants to hear from you—especially if you are an older adult. All residents are invited to join in the discussion on June 16th at 9:30 a.m. at the Isabella Geriatric Center at 515 Audubon Avenue and 190th Street. There will be a panel with representatives from the Department of Health and Mental Hygiene, Department of Consumer Affairs, Public Health Solutions and the Department of Agriculture and Markets.

To learn more, please visit the WH/I Food Council webpage at www.gethealthyheights.org or call 646.412.0719.

Nancy Bruning has a master’s degree in public health, is a certified personal trainer, and is the author or co-author of over 25 books on health and fitness, including Nancercize: 101 Things to Do on a Park Bench. She also is the Chair of the Friends Committee of the Fort Tryon Part Trust and leads outdoor fitness experiences and weight loss workshops. Visit Nancy’s web site at www.Nancercize.net

Para el Bien de los Alimentos

Por Nancy Bruning, MPH

Fotos por Mike Seto  

Mary Anderson conducted surveys.

Mary Anderson condujo entrevistas.

El alimento que usted pone en su cuerpo es el combustible para todos los aspectos de su vida.

Comer los alimentos equivocados le puede robar la energía que necesita para moverse y puede aumentar sus riesgos para muchas enfermedades – desde cáncer, hasta enfermedades del corazón y diabetes.

Pero los residentes de Washington Heights/Inwood se le puede hacer difícil encontrar alimentos nutritivos y frescos en sus vecindarios. Para poder entender más profundamente el ambiente local de alimentos y abogar por el mejoramiento de frescura, nutrición y productos asequibles a través de “puntos de accesos de alimentos” locales, un grupo de residentes en febrero del 2013 formaron el Concejo de Alimentos Comunal de Washington Heights/Inwood.

El grupo pronto descubrió que los supermercados son los puntos de acceso más frecuentados por las personas para hacer sus compras. 

Una mirada de cerca

Miraron “Visitando el Mercado”, un estudio del 2008 por el Departamento de Planificación de la Ciudad, el Departamento de Salud Mental y la Corporación de Desarrollo Económico de Nueva York. Encontró brechas en la presencia de tiendas de alimentos y cobertura en el Centro y Este de Harlem y partes de Washington Heights/Inwood, y concluyó que “el aumento de competencia en vecindarios marginados reduciría los costos de los alimentos. Mass tiendas aumentarían conveniencia y disponibilidad de alimentos frescos”.

The Council at work.

El Concejo trabajando.

Mary Anderson, miembro del concejo de alimentos, dijo que aprendió mucho de su propia participación.

“El proyecto fue una buena manera de ayudar a las personas a pensar más concretamente acerca de lo que pensaban de sus supermercados y si sus expectativas eran cumplidas”, dijo. “Sentí que ayudé a ese proceso con el envolvimiento en un grupo que comparte las mismas preocupaciones”. 

Pasando a ser Local

Out in the field.

En las afueras.

El próximo paso para el Concejo fue el conducir una investigación local para poder entender que piensa la gente sobre el servicio, ambiente y calidad de opciones ofrecidas en sus supermercados. El grupo decidió enfocarse en su población de envejecientes en vista de la falta de oportunidades disponibles para la población que envejece. La mayoría de los envejecientes son altamente afectados por enfermedades relacionadas con la dieta, tienen acceso limitado a alimentos frescos y económicos, y son más propensos a vivir con un ingreso fijo.

Durante un periodo de seis meses, se colectaron 76 investigaciones de residentes.

Los resultados indicaron que la mayoría de los residentes sienten que aunque la calidad del servicio suministrado por sus supermercados locales es adecuada, hay puntos en el área de servicio, limpieza, calidad del alimento y precios que reconocen podrían ser mejorados. A continuación un ejemplo de algunas de las respuestas.

  • Servicio al cliente: “No se ofrece servicio al cliente a menos que se les pregunte varias veces”.  Ambiente de la tienda: “Los pasillos estaban llenos de demostraciones y cajas de productos entregados. El ambiente es bien desagradable – hay olores y poca iluminación.
  • Letreros y promociones: “Algunas veces los artículos no están localizados donde uno esperaría que estuvieran” y los precios no están claramente marcados.
  • Calidad del alimento y precios: “Los precios son altos comparados con otros supermercados” y “todos los pasillos tienen meriendas al final con selecciones no saludables mientras que las líneas para pagar no tienen selecciones saludables”.
  • Comentarios de los clientes: Los que respondieron sienten que el proveerle comentarios a los gerentes u operadores no afecta el cambio y a menudo pasan ignorados. 

Venga al Foro de Alimentos

Fresh produce can be hard to come by.

Puede ser difícil conseguir productos frescos.

Ahora el Concejo de Alimentos de Washington Heights/Inwood desea escucharlo a usted – especialmente si es un adulto. Se invita a todos los residentes a unirse a la discusión el 16 de junio a las 9:30 a.m. en el Centro Geriátrico Isabella en el 515 de la Avenida Audubon y la Calle 190. Habrá un panel con representantes del Departamento de Salud y Salud Mental, Departamento de Asuntos al Consumidor, Soluciones Públicas de Salud y el Departamento de Agricultura y Mercado.

Para saber más, favor de visitar la página electrónica de ‘WH/I Food Council’ a www.gethealthyheights.org o llamar al 646.412.0719.

Nancy Bruning tiene una maestría en salud pública, es una entrenadora personal certificada, y es la autora y coautora de más de 25 libros de salud y ejercicios, incluyendo su último, Nancervcze: 101 Things to Do on a Park Bench. También es la presidenta del Comité de Amigos del Fideicomiso del Parque Fort Tryon y dirige clases de ejercicios al aire libre aun en el invierno. Visite la página electrónica de Nancy en www.Nancercize.net.