“Colonialism on steroids”
“Colonialismo con esteroides”

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“Colonialism on steroids”

Rallying against oversight board

Story and photos by Gregg McQueen

Cartel.

That is how activists, union leaders and New Yorkers of Puerto Rican heritage characterized the Financial Oversight Board during a rally in lower Manhattan on Mon. Nov. 4th, outside of the U.S. Customs House where the board (known as “La Junta” in Spanish) was meeting.

Advocates rallied at the U.S. Customs House.

Advocates rallied at the U.S. Customs House.

The board had convened to discuss the island’s post-hurricane fiscal plan, as well as outline labor proposals for the next several years.

“They have no moral or ethical authority to make decisions,” said Monxo López.

“They have no moral or ethical authority to make decisions,” said Monxo López.

Carrying Puerto Rican flags and signs depicting vultures to represent the hedge funds allowing investors to profit from the island’s debt, advocates chanted “Wall Street’s greed is making Puerto Rico bleed” and voiced concern that the board would implement labor policies that would slash worker salaries and harm the working class.

“Based on their track record, those proposals will include cutting pensions and destroying collective bargaining rights and cutting salaries,” said Julio López Varona, a member of advocacy group Hedge Clippers. “We understand their track record and we’re extremely concerned.”

López Varona criticized the board, created by the Puerto Rico Oversight, Management and Economic Stability Act (PROMESA), for making what he called “life-threatening” decisions for the people of Puerto Rico outside of the public eye, away from the island and close to Wall Street.

“It doesn’t seem like they’re willing to do anything for workers, they’re more interested in paying the bond holders,” he said.

An advocate named Millie brandished a Puerto Rican flag.

The Puerto Rico’s Financial Oversight Board was formed in 2016.

The Puerto Rico’s Financial Oversight Board was formed in 2016.

A native of the municipality Fajardo, she said it was important to come out to provide vocal support of people in Puerto Rico.

“I will continue to fight for my home. Your home country is like your mother, and it will always be with you,” she said. “I want to see Puerto Rico treated more equally by the government, and provide more assistance after the hurricane.”

Monxo López, who grew up on the island, said the oversight board should not have the power to make fiscal policies.

“They have no moral or ethical authority to make decisions,” he remarked. “It’s a very dangerous thing to have unelected people making decisions on behalf of Puerto Rico.”

López referred to the fiscal control board as a “cartel” that should be abolished.

“It’s a legalized cartel that represents the moneyed interest of Wall Street, of vulture funds,” he said.

"I will continue to fight for my home,” said Millie, a native of Fajardo.

“I will continue to fight for my home,” said Millie, a native of Fajardo.

“If the members of this Junta had an ounce of humanity, they would cancel this debt and cancel themselves,” said activist David Galarza. “We don’t need a Junta in Puerto Rico. We don’t need a fiscal dictatorship.”

“The colonial situation has been hurtful to Puerto Ricans,” he added. “The Junta makes it worse. This is colonialism on steroids.”

At the rally, union leaders said the board’s favoring of bondholders had a damaging effect on workers.

“Puerto Rico can only thrive with the right policies, not with austerity, not with privatization and not with using a hurricane as an excuse,” said Randi Weingarten, President of the United Federation of Teachers (UFT). “We are making it clear to the control board that it’s time to stop listening to Wall Street, it’s time to stop listening to the hedge funds and it’s time to start listening to the people of Puerto Rico.”

“I think that if you’re going to rebuild a nation, and there’s a need to transform and rebuild Puerto Rico, you need to have communities and labor involved in that process, not just the same bureaucrats who messed it up in the first place,” said Judy Sheridan-González, President of the New York State Nurses Association (NYSNA).

"What has happened in Puerto Rico is nothing short of tragedy,” said City Comptroller Scott Stringer (center).

“What has happened in Puerto Rico is nothing short of tragedy,” said City Comptroller Scott Stringer (center).

Gerson Guzmán, President of UGT/1199 SEIU in Puerto Rico, suggested that elimination of the Affordable Care Act (ACA) could cripple healthcare on the island.

“If Obamacare is done away with completely, and they do not create a substitute to balance that, there’s a risk that over 900,000 Puerto Ricans will lose their access to public health care,” he said. “That would cause the total collapse of the health care system of Puerto Rico.”

The rally drew several elected officials – including State Senator Marisol Alcántara, State Assemblymember Luis Sepúlveda, New York City Comptroller Scott Stringer, New York City Councilmembers Mark Levine and Rory Lancman.

“What has happened in Puerto Rico is nothing short of tragedy. The island was hurt twice — once by the storm, and then again by a federal response that has failed to deliver adequate resources,” said Stringer.

“The crisis did not start because of the hurricane,” said Eric Ramos.

“The crisis did not start because of the hurricane,” said Eric Ramos.

Advocates noted that even before Hurricane Maria, Governor Ricardo Rosselló was set to impose cuts in worker hours and salaries, including a 10 percent cut to pensions. After the hurricane, Rossello suspended all public sector collective bargaining agreements, claiming it was needed in the post-hurricane emergency.

“The crisis did not start because of the hurricane,” said Eric Ramos. “The Junta and the government have been dismantling Puerto Rico long before that.”

López Varona said he was not confident that the board would implement fiscal policies that protected workers, but stressed that it was important to keep the public pressure on nonetheless.

“We feel that the way we are able to pressure the fiscal control board is to make sure they’re held accountable,” he said, noting that Hedge Clippers has published reports on conflicts of interest within the board. “Just keeping a good public accountability campaign, making sure the Puerto Rican people know what’s happening, and rallying and making noise until we make some change, hopefully.”

Ramos referenced protests during the 90’s  which called into question the environmental impact of weapons testing by the U.S. Navy on the Puerto Rican island of Vieques, After high-profile protesting by activists and eventual backing from politicians, the Navy withdrew from Vieques.
“At first, nobody knew about what was happening on Vieques,” said Ramos. “But we were on the street here in New York, and in Puerto Rico, and in the end, people understood after all that grassroots efforts, that it was criminal and that was the moment to leave Vieques. That’s why we will keep denouncing and trying to organize as much as we can around the actions of the control board.”

For more information on the advocacy groups, please visit www.vamos4pr.org.

For more information about the Oversight Board, please visit juntasupervision.pr.gov.

 

“Colonialismo con esteroides”

Movilización contra la junta de supervisión

Historia y fotos por Gregg McQueen

Cartel.

Así es como activistas, líderes sindicales y neoyorquinos de herencia puertorriqueña caracterizaron a la Junta de Supervisión Financiera durante un mitin en el bajo Manhattan el lunes 4 de noviembre afuera de la Aduana de los Estados Unidos donde el grupo, conocido como “La Junta”, se reunió.

Puerto Rico’s Governor Ricardo Rosselló.

El gobernador de Puerto Rico, Ricardo Rosselló.

La junta fue convocada para discutir el plan fiscal post-huracán de la isla, así como también esbozar propuestas laborales para los próximos años.

Judy Sheridan-González is NYSNA President.

Judy Sheridan-González es la presidenta de la NYSNA.

Con banderas puertorriqueñas y pancartas mostrando buitres para representar a los fondos de cobertura que permiten a los inversionistas sacar provecho de la deuda de la isla, los defensores corearon: “la avaricia de Wall Street está haciendo sangrar a Puerto Rico” y expresaron su preocupación de que la junta implemente políticas laborales que reduzcan los salarios de los trabajadores y dañe a la clase trabajadora.

“De acuerdo con su historial, esas propuestas incluirán reducir las pensiones, destruir los derechos de negociación colectiva y recortar los salarios”, dijo Julio López Varona, miembro del grupo de defensa Hedge Clippers. “Entendemos su trayectoria y estamos extremadamente preocupados”.

López Varona criticó a la junta, creada por la Ley de Supervisión, Gestión y Estabilidad Económica de Puerto Rico (PROMESA, por sus siglas en inglés), por tomar decisiones que calificó como “potencialmente mortales” para el pueblo de Puerto Rico lejos de la atención del público, lejos de la isla y cerca de Wall Street.

“No parece que estén dispuestos a hacer nada por los trabajadores, están más interesados en pagar a los tenedores de bonos”, dijo.

“The crisis did not start because of the hurricane,” said Eric Ramos.

“La crisis no comenzó debido al huracán”, dijo Eric Ramos.

Una defensora llamada Millie blandió una bandera puertorriqueña.

Nacida en el municipio de Fajardo, dijo que era importante brindar apoyo franco a personas en Puerto Rico.

“Seguiré luchando por mi hogar. Tu país de origen es como tu madre y siempre estará contigo”, dijo. “Quiero ver que Puerto Rico reciba un trato más equitativo por parte del gobierno y brinde más asistencia luego del huracán”.

Monxo López, quien creció en la isla, dijo que la junta de supervisión no debería tener el poder para crear políticas fiscales.

“No tienen autoridad moral o ética para tomar decisiones”, comentó. “Es muy peligroso tener a personas no electas tomando decisiones en nombre de Puerto Rico”.

López se refirió a la junta de control fiscal como un “cártel” que debería ser abolido.

“Es un cártel legalizado que representa los intereses adinerados de Wall Street, de los fondos buitre”, dijo.

“Si los miembros de esta Junta tuvieran un ápice de humanidad, cancelarían esta deuda y se cancelarían a sí mismos”, dijo el activista David Galarza. “No necesitamos una Junta en Puerto Rico. No necesitamos una dictadura fiscal”.

"What has happened in Puerto Rico is nothing short of tragedy,” said City Comptroller Scott Stringer (center).

“Lo que sucedió en Puerto Rico no es más que una tragedia”, dijo el Contralor de la ciudad Scott Stringer (centro).

“La situación colonial ha perjudicado a los puertorriqueños”, agregó. “La Junta lo empeora. Esto es colonialismo con esteroides”.

En la manifestación, líderes sindicales dijeron que el hecho de que la junta favorezca a los tenedores de bonos tuvo un efecto perjudicial en los trabajadores.

“Puerto Rico solo puede prosperar con las políticas correctas, no con austeridad, ni con la privatización ni con el uso de un huracán como excusa”, dijo Randi Weingarten, presidente de la Federación Unida de Maestros (UFT, por sus siglas en inglés). “Estamos dejando claro a la junta de control que es hora de dejar de escuchar a Wall Street, es hora de dejar de escuchar a los fondos de cobertura y es hora de comenzar a escuchar a la gente de Puerto Rico “.

“Creo que, si vas a reconstruir una nación -y hay una necesidad de transformar y reconstruir Puerto Rico- necesitas tener comunidades y trabajo involucrado en ese proceso, no solo a los mismos burócratas que lo arruinaron en primer lugar”, dijo Judy Sheridan-González, presidenta de la Asociación de Enfermeras del Estado de Nueva York (NYSNA, por sus siglas en inglés).

Gerson Guzmán, presidente de UGT/1199 SEIU en Puerto Rico, sugirió que la eliminación de la Ley del Cuidado Asequible de la Salud (ACA, por sus siglas en inglés) podría paralizar la atención médica en la isla.

"I will continue to fight for my home,” said Millie, a native of Fajardo.

“Continuaré luchando por mi hogar”, dijo Millie, oriunda de Fajardo.

“Si Obamacare se elimina por completo y no crean un sustituto para equilibrar eso, existe el riesgo de que más de 900,000 puertorriqueños pierdan su acceso a la atención médica pública”, dijo. “Eso causaría el colapso total del sistema de salud de Puerto Rico”.

La manifestación atrajo a varios funcionarios electos, incluyendo a la senadora estatal Marisol Alcántara, al asambleísta estatal Luis Sepúlveda, al contralor de NYC Scott Stringer y a los concejales Mark Levine y Rory Lancman de NYC.

“Lo que sucedió en Puerto Rico no es nada menos que una tragedia. La isla fue herida dos veces, una por la tormenta y otra por una respuesta federal que no ha logrado entregar los recursos adecuados”, dijo Stringer.

Los defensores señalaron que, incluso antes del huracán María, el gobernador Ricardo Rosselló estaba dispuesto a imponer recortes en las horas y los salarios de los trabajadores, incluyendo un recorte del 10 por ciento en las pensiones. Después del huracán, Rosselló suspendió todos los acuerdos de negociación colectiva del sector público, alegando su necesidad en la emergencia posterior al huracán.

The Puerto Rico’s Financial Oversight Board was formed in 2016.

La Junta de Supervisión Financiera de Puerto Rico se formó en 2016.

“La crisis no comenzó debido al huracán”, dijo Eric Ramos. “La Junta y el gobierno han estado desmantelado a Puerto Rico mucho antes de eso”.

López Varona dijo no confiar en que la junta implemente políticas fiscales que protejan a los trabajadores, pero enfatizó, no obstante, la importancia de mantener la presión pública.

“They have no moral or ethical authority to make decisions,” said Monxo López.

“No tienen autoridad moral o ética para tomar decisiones”, dijo Monxo López.

“Creemos que la forma en que podemos presionar a la junta de control fiscal es asegurándonos de que rindan cuentas”, dijo, señalando que Hedge Clippers ha publicado informes sobre conflictos de intereses dentro de la junta. “Manteniendo una buena campaña pública de rendición de cuentas, asegurándonos de que el pueblo puertorriqueño sepa lo que está sucediendo, manifestándonos y haciendo ruido hasta que logremos algún cambio”.

Ramos hizo referencia a las protestas durante la década de los 90 que cuestionaron el impacto ambiental de las pruebas de armamento de la Marina de los Estados Unidos en la isla puertorriqueña de Vieques. Luego de protestas de alto perfil por parte de activistas y eventual respaldo de políticos, la Marina se retiró de Vieques.

“Al principio, nadie sabía lo que estaba sucediendo en Vieques”, dijo Ramos. “Pero estábamos en la calle aquí en Nueva York, y en Puerto Rico, y al final, la gente entendió después de todos esos esfuerzos de base, que era un delito y que era el momento de abandonar Vieques. Es por eso que seguiremos denunciando e intentando organizar todo lo que podamos en torno a las acciones de la junta de control”.

Para obtener más información sobre los grupos de defensa, visite www.vamos4pr.org.

Para obtener más información acerca de la Junta de Supervisión, visite juntasupervision.pr.gov.