A Branch for Belafonte
La Biblioteca Belafonte

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A Branch for Belafonte

Story and photos by Gregg McQueen

“This library did much to shape my life,” said artist and activist Harry Belafonte.

“This library did much to shape my life,” said artist and activist Harry Belafonte.

It was a visit to a public library branch that changed Harry Belafonte’s life forever.

The legendary entertainer and social activist said he was introduced to theater by attending a show at the Schomburg Center of the New York Public Library (NYPL).

“Life for me, that moment, was an epiphany. That moment led me to a place I never retreated from,” remarked Belafonte, who said the experience moved him to become a performer, and to train at Schomburg with talent like Sidney Poitier, Ozzie Davis and Ruby Dee.

A Harlem native, Belafonte routinely visited NYPL’s 115th Street branch growing up. As a child, he suffered from a learning disorder and endured vision loss in one eye. He said he always found comfort in his visits to the branch, located at 203 West 115th Street.

The branch was officially renamed.

The branch was officially renamed.

“This library, being in this community, it did much to shape my life,” Belafonte stated.

“It was the public library system that gave me a chance to read books that I would not have touched otherwise,” he said.

NYPL President Tony Marx.

NYPL President Tony Marx.

The branch now permanently bears his name, as the NYPL has officially renamed it after Belafonte.

On May 8, the city honored the 90-year Belafonte at a dedication ceremony led by Mayor Bill de Blasio and NYPL President Tony Marx and featuring a host of officials including Congressman Adriano Espaillat, former Congressman Charles Rangel, Manhattan Borough President Gale Brewer, First Lady Chirlane McCray, Councilmembers Bill Perkins and Andy King, who serves as Council Library Committee Chair. Also present were NYPL Chief Operating Officer Iris Weinshall and film producer and activist Gina Belafonte, the honoree’s daughter.

Belafonte had a legendary career as a singer and actor, and is famous for popularizing calypso music in the 1950’s. But he also gained renown as a civil rights activist, and served as an advisor to Martin Luther King Jr. and confidante of President John F. Kennedy.

De Blasio called Belafonte “one of the great change agents we’ve ever known,” and said naming a library after him was a fitting tribute, as “a public library sort of equated with all of his values and the kind of world he has been trying to create for decades.”

“He combined his cultural standing with his political voice in a way that made everything he did and said even more powerful,” stated de Blasio. “He is no less urgent today than he was in the 1950’s or ’60’s. If you spend 10 minutes with Harry Belafonte, you feel the same raw energy and need for action that must have been present when he was in a meeting with Dr. King in the 1960’s. Nothing has changed.”

Belafonte with Martin Luther King Jr.

Belafonte with Martin Luther King Jr.

At the ceremony, de Blasio unveiled a plaque displaying the library’s new name, as Belafonte appeared visibly moved by the honor.

“I’ve done a lot in my life, but this particular ceremony has deeper meaning and deeper resonance than any of you could realize,” he remarked.

The library branch is more than a century old and draws more than 100,000 visitors annually, said Marx, who noted that the site has recently added citizenship classes and legal services “for an immigrant community that is feeling challenged these days.”

Marx said that NYPL’s goal was to make sure that “all New Yorkers are welcomed and respected and served, so that like Harry Belafonte, the next generation can make its own history.”

First Lady Chirlane McCray called Belafonte “a soldier of many struggles” who was dedicated to defending social justice across the world.

“Whether he sings to move the spirit, or move the feet, Mr. Belafonte’s voice sails forth with poetry and protest, and full of ideas — the most potent, and provocative, and elegant of weapons and teaching,” said McCray. “The Harry Belafonte-115th Street Library will soon be an enduring testament to this true son of Harlem.”

La Biblioteca Belafonte

Historia y fotos por Gregg McQueen

Gina Belafonte.

Gina Belafonte.

Fue una visita a una sucursal de una biblioteca pública lo que cambió la vida de Harry Belafonte para siempre.

El legendario artista y activista social dijo que fue introducido al teatro al asistir a un espectáculo en el Centro Schomburg de la Biblioteca Pública de Nueva York (NYPL, por sus siglas en inglés).

“La vida para mí, en ese momento, fue una epifanía, pues me llevó a un lugar del que nunca me retiré”, comentó, asegurando que la experiencia lo hizo convertirse en intérprete y a entrenarse en Schomburg con talento como Sidney Poitier, Ozzie Davis y Ruby Dee.

Originario de Harlem, Belafonte visitaba rutinariamente la sucursal de la NYPL de la Calle 115. De niño sufrió de un trastorno de aprendizaje y de pérdida de visión en un ojo. Dijo que siempre encontró consuelo en sus visitas a la sucursal, ubicada en el No. 203 de la Calle 115 Oeste.

“Esta biblioteca, al estar en esta comunidad, hizo mucho para dar forma a mi vida”, señaló.

“Fue el sistema de bibliotecas públicas el que me dio la oportunidad de leer libros que no habría tocado de otra manera”, dijo.

La sucursal ahora lleva su nombre, ya que la NYPL la ha rebautizado oficialmente en honor de Belafonte.

“[His] voice sails forth with poetry and protest,” said First Lady Chirlane McCray.

“[Su] voz navega con poesía y protesta”, dijo la primera dama, Chirlane McCray.

El 8 de mayo, la ciudad honró los 90 años de Belafonte en una ceremonia presidida por el alcalde Bill de Blasio y el presidente de la NYPL, Tony Marx, y contó con una gran cantidad de funcionarios, entre ellos: el congresista Adriano Espaillat, el ex congresista Charles Rangel, la presidenta del condado de Manhattan, Gale Brewer, y la primera dama Chirlane McCray, los concejales Bill Perkins y Andy King, quien funge como presidente del Comité de Biblioteca del Concejo. También estuvieron presentes la directora de operaciones de la NYPL, Iris Weinshall, y la productora y activista Gina Belafonte, hija del homenajeado.

Belafonte tuvo una carrera legendaria como cantante y actor, y es famoso por popularizar la música calipso en los años 50. Pero también ganó renombre como activista de los derechos civiles, y sirvió como consejero de Martin Luther King Jr. y confidente del presidente John F. Kennedy.

De Blasio llamó a Belafonte “uno de los grandes agentes de cambio que hayamos conocido”, y dijo que nombrar una biblioteca en su honor era un tributo apropiado, ya que “una biblioteca pública se equipara un poco a todos sus valores y al tipo de mundo que ha estado tratando de crear durante décadas”.

“Combinó su postura cultural con su voz política de una manera que hizo que lo dicho y hecho se volviera aún más poderoso”, dijo de Blasio. “No es menos urgente hoy que en los años cincuenta o sesenta. Si usted pasa 10 minutos con Harry Belafonte, siente la misma energía cruda y necesidad de acción que debió estar presente cuando estaba en una reunión con el Dr. King en los años sesenta. Nada ha cambiado”.

Congressman Adriano Espaillat.

El congresista Adriano Espaillat.

En la ceremonia, de Blasio develó una placa mostrando el nuevo nombre de la biblioteca, mientras Belafonte parecía visiblemente conmovido por el honor.

“He hecho mucho en mi vida, pero esta ceremonia en particular tiene un significado más profundo y resuena más profundo de lo que cualquiera de ustedes pudiera notar”, comentó.

La sucursal de la biblioteca tiene más de un siglo de antigüedad y atrae a más de 100,000 visitantes al año, dijo Marx, señalando que el sitio ha agregado recientemente clases de ciudadanía y servicios legales “para una comunidad inmigrante que se siente desafiada en estos días”.

Marx dijo que el objetivo de la NYPL es asegurarse de que “todos los neoyorquinos sean bienvenidos y respetados y servidos, de modo que, como Harry Belafonte, la próxima generación pueda crear su propia historia”.

Belafonte (center) listens in.

Belafonte (al centro) escucha.

La primera dama Chirlane McCray llamó a Belafonte “un soldado de muchas batallas” que se dedicó a defender la justicia social en todo el mundo.

“Ya sea que cante para mover el espíritu o para mover los pies, la voz del Sr. Belafonte navega con poesía y protesta, y lleno de ideas, la más potente, provocativa y elegante de las armas y la enseñanza”, dijo McCray. “La Biblioteca Harry Belafonte de la Calle 115 pronto será un testamento perdurable de este verdadero hijo de Harlem”.