“We want them to change their minds”
“Queremos que cambien de opinión”

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“We want them to change their minds”

Protesting GW school closure

Story and photos by Gregg McQueen

“She's working her way to college," said Leysli Mateo of her daughter.

“She’s working her way to college,”
said Leysli Mateo of her daughter.

Cancel the closure.

Families at a Washington Heights public high school are pushing back against the city’s plans to close it.

The High School for Health Careers and Sciences, part of the George Washington Educational Campus on Audubon Avenue, was one of 14 schools the Department of Education (DOE) said it would close at the end of the school year, citing poor performance.

On December 22, parents and students gathered outside of the school to protest the shutdown.

“It’s unfair,” said Yahaira Javier de Suárez, whose daughter is a senior at the high school. “It’s a great school. It supports the parents with English classes, helps the kids with emotional support and gets the kids active in the community.”

The DOE said its school closure decisions were based on a variety of factors including test scores, enrollment, graduation rates, college readiness and attendance.

Protests were held outside the school.

Protests were held outside the school.

“They didn’t give us an exact reason for closing this school. They just said the school isn’t doing good enough, but that’s not a reason, it’s just an excuse,” said parent Ramón Romero.

Students said they were caught off guard when school officials gathered them for a meeting on December 18 and informed them that the school was marked for closure.

“It’s outrageous,” remarked Andy, a senior. “People were crying, in shock.”

“This school has helped me a lot,” added Kenny, another senior at the school. “It’s prepared me for college and given me a lot of opportunities.”

Washington Heights resident Leysli Mateo, who transferred her daughter to the school last year, said her child’s academic performance had flourished there.

“It’s just an excuse,” said parent Ramon Romero.

“It’s just an excuse,” said
parent Ramon Romero.

“Her grades were much better. She’s working her way to college,” said Mateo. “I feel like everything she did will be lost if the school closes.”

Based on DOE records, the High School for Health Careers and Sciences had an enrollment of 460 students — 82 percent of them Hispanic and 13 percent of them black — in the 2016-17 academic year. Thirty-eight percent of students are English Language Learners.

The high school was enrolled in the DOE’s Renewal Schools program, a group of struggling schools that were tabbed for specialized resources by the DOE and given three years to demonstrate progress. The city plans to close nine Renewal Schools next year.

Fe Florimon, an education advocate and former Community Education Council (CEC) President for the school district, said the CEC had made an extensive effort to boost the school in recent years.

The High School for Health Careers and Sciences is part of the George Washington Educational Campus.

The High School for Health Careers and Sciences is part of the George Washington Educational Campus.

“We wanted to improve the image of the school,” Florimon said. “We wanted to show that there [were] viable schools here, so that students didn’t have to leave the district.”

"This school has helped me a lot," said Kenny.

“This school has helped
me a lot,” said Kenny.

Florimon said the school had improved its test scores and nearly doubled its enrollment since 2013. She pointed out that School Chancellor Carmen Fariña had visited the campus numerous times and spoke at the most recent graduation, while touting successes of the co-located schools at the site.

“Fariña has said ‘We should use the George Washington campus as a model,'” Florimon said. “And now, this.”

According to the DOE’s School Quality Snapshot for the High School for Health Careers and Sciences, the school’s four-year graduation rate was 62 percent, well below the city’s average of 74 percent. In addition, only 21 percent of graduates were considered “college ready,” meaning they met City University of New York (CUNY) standards for avoiding remedial classes.

Only 11 percent of students successfully completed college or career preparatory courses and exams, compared to the citywide average of 49 percent.

Mateo insisted that although the school might not have scored high on DOE metrics, the staff members at High School for Health Careers and Sciences were trying their best and were successful at connecting with students.

Education advocate Fe Florimon said the school had improved its test scores.

Education advocate Fe
Florimon said the school
had improved its test scores.

“The teachers and principals here are always available. I know from other schools that’s not always the case,” she remarked. “Kids are more than a number here. They feel like they’re family.”

Parents said they will continue to organize in advance of a meeting with the DOE scheduled for January 8.

“We want them to change their minds,” said Javier de Suárez. “The way they did everything was inappropriate.”

Mateo noted that while other parents were considering transferring their kids to other schools within the George Washington campus, it was an option she wasn’t interested in.

“The city needs to change its mind,” she stated. “I don’t want a different school. I want the same school.”

“Queremos que cambien de opinión”

Protestas por el cierre de escuela

Historia y fotos por Gregg McQueen

"It's unfair," said Yahaira Javier de Suárez, whose daughter is a senior at the high school.

“Es injusto”, dijo Yahaira Javier
de Suárez, cuya hija está en el
último año de la escuela
secundaria.

Cancelen el cierre.

Las familias de una escuela secundaria pública de Washington Heights están rechazando los planes de la ciudad de cerrarla.

La Preparatoria de Carreras y Ciencias de la Salud, parte del Campus Educativo George Washington en la avenida Audubon, fue una de las 14 escuelas que el Departamento de Educación (DOE, por sus siglas en inglés) dijo que cerraría al final del año escolar, citando un bajo rendimiento.

El 22 de diciembre, padres y estudiantes se reunieron afuera de la escuela para protestar por el cierre.

“Es injusto”, dijo Yahaira Javier de Suárez, cuya hija está en el último año de la preparatoria. “Es una gran escuela. Apoya a los padres con clases de inglés, ayuda a los niños con apoyo emocional y hace que participen activamente en la comunidad”.

El DOE dijo que las decisiones de cierre de la escuela tuvieron como base una variedad de factores: calificaciones de exámenes, inscripción, tasas de graduación, preparación para la universidad y asistencia.

Schools Chancellor Carmen Fariña speaks at the campus graduation this past spring.

La Canciller de Escuelas, Carmen Fariña, habla en la graduación del campus la primavera pasada.

“No nos dieron una razón exacta para cerrar esta escuela, simplemente dijeron que la escuela está funcionando de forma deficiente, pero esa no es una razón, es solo una excusa”, dijo el padre Ramón Romero.

"People were crying, in shock,” said Andy, a senior at the school.

“La gente lloraba, en estado de
shock”, dijo Andy, un estudiante
de último año en la escuela.

Los estudiantes comentaron haber sido tomados desprevenidos cuando las autoridades escolares los reunieron para una reunión el 18 de diciembre y les informaron que la escuela estaba marcada para el cierre.

“Es indignante”, comentó Andy, estudiante de último año. “La gente lloraba, estaba en estado de shock”.

“Esta escuela me ha ayudado mucho”, agregó Kenny, otro estudiante de último año de la escuela. “Me ha preparado para la universidad y me dio muchas oportunidades”.

La residente de Washington Heights Leysli Mateo, quien transfirió a su hija a la escuela el año pasado, dijo que el rendimiento académico de su hija había florecido ahí.

“Sus notas mejoraron mucho. Está abriéndose paso para ir a la universidad”, dijo Mateo. “Siento que todo lo que hizo se perderá si la escuela cierra”.

Con base en los registros del DOE, la Preparatoria de Carreras y Ciencias de la Salud tuvo una inscripción de 460 estudiantes, 82 por ciento de ellos hispanos y 13 por ciento negros, en el año académico 2016-17. Treinta y ocho por ciento son estudiantes del idioma inglés.

La preparatoria se inscribió en el programa de Escuelas de Renovación del DOE, un grupo de escuelas con dificultades que el DOE seleccionó para recibir recursos especializados y les dio tres años para demostrar el progreso. La ciudad planea cerrar nueve escuelas de renovación el próximo año.

Education advocate Fe Florimon said the school had improved its test scores.

La defensora de la educación Fe
Florimon dijo que la escuela había
mejorado los puntajes de sus
exámenes.

Fe Florimon, defensora de la educación y ex presidenta del Concejo de Educación Comunitaria (CEC) del distrito escolar, dijo que el CEC había realizado un gran esfuerzo para impulsar la escuela en los últimos años.

“Queríamos mejorar la imagen de la escuela”, dijo. “Queríamos mostrar que había escuelas viables aquí para que los estudiantes no tuvieran que abandonar el distrito”.

Florimon explicó que la escuela mejoró sus puntajes en las pruebas y casi duplicó su inscripción desde 2013. Señaló que la canciller escolar Carmen Fariña visitó el campus en numerosas ocasiones y habló en la graduación más reciente mientras promocionaba los éxitos de las escuelas que comparten el edificio.

“Fariña dijo: deberíamos usar el campus de George Washington como modelo”, comentó Florimon. “Y ahora, esto”.

De acuerdo con la instantánea de calidad escolar del DOE de la Preparatoria de Carreras y Ciencias de la Salud, la tasa de graduación de cuatro años de la escuela fue del 62 por ciento, muy por debajo del promedio del 74 por ciento de la ciudad. Además, solo el 21 por ciento de los graduados se consideraron “preparados para la universidad”, lo que significa que cumplieron con los estándares de City University de Nueva York (CUNY) por evitar las clases de corrección.

"This school has helped me a lot," said Kenny.

“Esta escuela me ha ayudado
mucho”, dijo Kenny.

Solo el 11 por ciento de los estudiantes completa con éxito los cursos y exámenes de preparación universitaria o profesional, en comparación con el promedio de la ciudad del 49 por ciento.

Mateo insistió en que, aunque la escuela podría no haber tenido puntuación alta del DOE, los miembros del personal de la escuela secundaria para carreras y ciencias de la salud estaban haciendo todo lo posible y tuvieron éxito al conectarse con los estudiantes.

“Los maestros y directores aquí están siempre disponibles. Sé de otras escuelas en las que no siempre es el caso”, comentó. “Los niños son más que un número aquí. Se sienten como si fueran familia”.

Los padres dijeron que continuarán organizándose antes de una reunión con el DOE programada para el 8 de enero.

“Queremos que cambien de opinión”, dijo Javier de Suárez. “La forma en que hicieron todo fue inapropiada”.

Mateo destacó que otros padres están considerando transferir a sus hijos a otras escuelas dentro del campus de George Washington, una opción que no le interesa.

“La ciudad necesita cambiar de opinión”, afirmó. “No quiero una escuela diferente. Quiero la misma escuela”.